antpen

Het Antarctisch Schiereiland warmt op. En door die opwarming valt er meer sneeuw. Maar voorkomt die extra sneeuw dat gletsjers voortdurend smelten? Sommige onderzoekers dachten van wel. Een nieuw onderzoek suggereert nu van niet.

De temperaturen op het Antarctisch Schiereiland stijgen. Omdat warmere lucht meer vocht bevat, is de hoeveelheid sneeuw die in dit gebied valt, ook toegenomen. Sommige onderzoekers dachten dat die extra sneeuw de mate waarmee gletsjers in dit gebied smelten, kon compenseren. Maar in het blad Nature Climate Change vegen wetenschappers die hoop nu van tafel.

Veranderingen
De onderzoekers trekken die conclusie nadat ze een vier kilometer lange gletsjer bestudeerden. Aan de hand van ijskernen, gletsjer- en klimaatmodellen brachten ze de veranderingen die deze gletsjer in de afgelopen 10.000 jaar doormaakte, in kaart. Uit het onderzoek blijkt dat de gletsjer in de afgelopen 5000 jaar eerst groeide en tien kilometer lang werd alvorens te smelten en te veranderen in een vier kilometer lange gletsjer. Onderzoekers namen altijd aan dat de gletsjer groeide tijdens een warmere, maar vochtigere periode, wat suggereert dat de toegenomen hoeveelheid neerslag de mate waarin de gletsjer door de hogere temperaturen smolt meer dan compenseerde. Maar dat klopt niet. “Onze studie toont aan dat de groei plaatsvond tijdens de koudere ‘Kleine IJstijd’: de gletsjer bereikte zijn maximale lengte slechts 300 jaar geleden,” stelt onderzoeker Bethan Davies.

“Dit onderzoek is belangrijk, omdat het een einde maakt aan sommige onzekerheden omtrent hoe deze gletsjers op veranderende temperaturen en neerslag in de komende twee eeuwen gaan reageren”

Typisch voorbeeld
Het onderzoek suggereert dat een grotere hoeveelheid sneeuwval het smelten van de gletsjers niet kan voorkomen. “Deze gletsjer – hoewel klein – is een typisch voorbeeld van de kleine gletsjers die op het land rond het Antarctisch Schiereiland eindigen. Dit onderzoek is belangrijk, omdat het een einde maakt aan sommige onzekerheden omtrent hoe deze gletsjers op veranderende temperaturen en neerslag in de komende twee eeuwen gaan reageren,” vertelt onderzoeker Nicholas Golledge.

“We ontdekten dat deze gletsjers duizenden jaren dezelfde grootte behield, tot deze ongeveer 1500 jaar geleden begon te groeien,” vertelt onderzoeker Neil Glasser. “Maar de gletsjer smelt nu sneller dan we ooit hebben gezien en zal de komende 200 jaar veel kleiner worden dan deze de afgelopen 10.000 jaar is geweest.” En aangezien de resultaten voor vele gletsjers op het Antarctisch Schiereiland gelden, heeft dat verstrekkende gevolgen. “Deze kleine gletsjers aan de rand van het Antarctisch Schiereiland dragen waarschijnlijk de komende decennia het sterkst bij aan het stijgen van de zeespiegel, omdat ze snel reageren op een veranderend klimaat,” stelt Davies. “Dit onderzoek is het eerste onderzoek dat aantoont hoe gletsjers in dit kwetsbare gebied waarschijnlijk in de toekomst op klimaatverandering gaan reageren. Onze resultaten suggereren dat het smelten van de gletsjers sterk zal toenemen, zelfs als de temperatuur maar een klein beetje stijgt.”