In deze regio zal de temperatuur zo hard oplopen, dat de gebieden onbewoonbaar worden. Zelfs als de aarde minder dan 2 graden opwarmt – zoals afgesproken in Parijs – valt aan dit scenario niet te ontkomen.

In Noord-Afrika en het Midden-Oosten leven zo’n 500 miljoen mensen. De regio staat bekend om zijn warme zomers, maar sinds 1970 is het aantal warme dagen verdubbeld. “In de toekomst zal het klimaat in grote delen van Noord-Afrika en het Midden-Oosten zo veranderen, dat het een gevaar vormt voor de inwoners van deze gebieden,” zegt atmosferisch onderzoeker Jos Lelieveld.

Woestijnstof
Het onderzoeksteam publiceerde al eerder een onderzoek over de toename van fijne stofdeeltjes in het Midden-Oosten. Hieruit blijkt dat woestijnzand in de atmosfeer in Saudi-Arabië, Irak en Syrië is toegenomen met 70 procent sinds het begin van deze eeuw. Dit is voornamelijk toe te schrijven aan een toename van zandstormen als gevolg van langdurige droogte. Verwacht wordt dat het aantal stofdeeltjes in de atmosfeer door klimaatverandering nog meer zal toenemen. Hierdoor zullen de leefomstandigheden in deze gebieden verder verslechteren.

Onderzoek
Lelieveld en zijn collega’s onderzochten in hun studie hoe de temperatuur zich in Noord-Afrika en het Midden-Oosten in de loop van de 21e eeuw verder gaat ontwikkelen. Om dit goed te kunnen voorspellen, vergeleken de onderzoekers eerst klimaatgegevens van 1986 tot 2005 met voorspellingen van 26 verschillende klimaatmodellen over dezelfde tijdsperiode. Hieruit blijkt dat de klimaatgegevens en de modelvoorspellingen erg goed overeenkwamen, waarna de onderzoekers dezelfde modellen gebruikten om de klimaatomstandigheden van 2040 tot 2065 en van 2081 tot 2100 te voorspellen.

Hot, hot, hot
Het resultaat is alarmerend: zelfs als de temperatuur op aarde met maar 2 graden Celsius zal stijgen, zal de temperatuur in de zomer in Noord-Afrika en het Midden-Oosten meer dan verdubbelen. De verwachting is dat in het midden van de 21e eeuw de temperatuur ’s nachts niet onder de 30 graden Celsius gaat komen. Overdag kan de temperatuur oplopen tot wel 46 graden Celsius. Tegen het einde van deze eeuw kan de temperatuur ’s middags zelfs op gaan lopen tot 50 graden Celsius.

In het Midden-Oosten en Noord-Afrika zal de gemiddelde temperatuur in de winter stijgen met ongeveer 2,5 graden Celsius (links)  en in de zomer met ongeveer vijf graden Celsius (rechts)

In het Midden-Oosten en Noord-Afrika zal de gemiddelde temperatuur in de winter stijgen met ongeveer 2,5 graden Celsius (links) en in de zomer met ongeveer vijf graden Celsius (rechts)

Extreem weer
Ook hittegolven zullen naar waarschijnlijkheid tien keer vaker voorkomen dan nu het geval is. En deze zullen ook nog eens langer duren. Tussen 1986 en 2005 was het erg warm voor een gemiddelde periode van ongeveer 16 dagen. Maar schrik niet, halverwege deze eeuw zal het voor ongeveer 80 dagen per jaar extreem warm zijn en tegen het einde van de eeuw zelfs 118 dagen, zelfs als de emissies vanaf 2040 afnemen. “Als de mensheid koolstofdioxide blijft uitstoten zoals nu, zullen de mensen in Noord-Afrika en het Midden-Oosten ongeveer 200 extreem hete dagen kunnen verwachten,” zegt onderzoeker Panos Hadjinicolaou.

Lelieveld is ervan overtuigd dat klimaatverandering een enorme impact heeft op het milieu en de gezondheid van mensen in deze regio’s. “Klimaatverandering zal de leefomstandigheden in Noord-Afrika en het Midden-Oosten aanzienlijk verslechteren,” stelt hij. “Langdurige hittegolven en woestijnstormen zullen sommige gebieden onbewoonbaar maken.” Ook Hadjinicolaou is het er met hem over eens dat klimaatverandering kan leiden tot slechte leefomstandigheden voor mensen die in deze gebieden wonen. De onderzoekers stellen dat vroeg of laat velen van hen hun thuisbasis zullen verlaten.