Nog een paar uurtjes en dan scheert asteroïde 4179 Toutatis langs de aarde. De asteroïde – die te boek staat als een potentieel gevaarlijk exemplaar – komt naar astronomische begrippen erg dichtbij: de asteroïde nadert ons tot zo’n 7 miljoen kilometer afstand.

Asteroïde 4179 Toutatis werd in 1934 voor het eerst waargenomen. Daarna verloor de mensheid de asteroïde een tijdje uit het oog. Inmiddels hebben we ‘m alweer een tijdje in het vizier en komt deze binnen enkele uren wel heel dichtbij. De asteroïde is vrij flink: 4179 Toutatis heeft een diameter van 5,4 kilometer.

Gevaarlijk?
De asteroïde staat bij NASA op de lijst met Potentially Hazardous Asteroids (potentieel gevaarlijke asteroïden). Dat betekent dat de asteroïde in de toekomst wel eens zo dicht bij de aarde kan komen dat deze flinke schade aan onze planeet kan aanrichten. Dat wil echter niet zeggen dat 4179 Toutatis dat ook echt gaat doen; het is een mogelijkheid.

De verschillende gezichten van Toutatis. Afbeelding: NASA.

Afstandje
Op korte termijn hoeven we in ieder geval geen problemen met de asteroïde te verwachten. Hoewel deze vanavond dichtbij komt, is de afstand nog steeds erg groot: zeven miljoen kilometer. Ter vergelijking: de maan staat gemiddeld op zo’n 385.000 kilometer van de aarde.

Telescopen wereldwijd houden 4179 Toutatis desalniettemin goed in de gaten. Ze hopen zo een beter beeld van de baan van de asteroïde te krijgen en zo een nog betere inschatting te maken van hoe gevaarlijk de asteroïde in de toekomst kan worden. En ook u kunt de asteroïde op de voet volgen, bijvoorbeeld dankzij deze site. Hier worden beelden van de Slooh Space Camera (één van de instrumenten waarmee de asteroïde op de voet wordt gevolgd) uitgezonden.