Die conclusie trekken onderzoekers nadat ze het gebit van de ‘hobbit’ vergeleken met het gebit van onder meer moderne mensen.

In 2003 ontdekten onderzoekers op het eiland Flores de resten van een ‘miniatuurmens’. Het gaat om een vrouw die ietsje langer was dan één meter, rond de 25 kilo woog en een relatief klein hoofd (ongeveer een derde van de grootte van ons hoofd) heeft. De onderzoekers stellen dat het gaat om de resten van een nieuwe mensachtige en geven deze de naam Homo floresiensis. In de volksmond wordt echter al snel gesproken over ‘hobbits’.

Discussie
Maar niet lang na de ontdekking laait de discussie op: is Homo floresiensis wel een aparte soort? Zijn het niet gewoon moderne mensen met een afwijking of een bepaalde ziekte die ervoor zorgde dat ze wat kleiner uitvielen? Een nieuw onderzoek probeert wat meer duidelijkheid te scheppen. Wetenschappers hebben de tanden van H. floresiensis vergeleken met de tanden van moderne mensen en die van uitgestorven mensachtigen, zoals bijvoorbeeld Homo habilis.

“Het gebit van de Floresmens laat een mix aan moderne en primitieve eigenschappen zien”

Geen modern mens
Uit het onderzoek blijkt onder meer dat de tanden van H. floresiensis ongeveer net zo groot waren als de tanden van een klein modern mens. Maar veel meer overeenkomsten zijn er niet: verder zijn de tanden van H. floresiensis radicaal anders dan die van een klein modern mens. Zo laat het gebit van de Floresmens een mix van primitieve en moderne eigenschappen zien. De hoektanden en voorkiezen zijn vrij primitief (vergelijkbaar met de hoektanden en voorkiezen van H. erectus uit het vroege Pleistoceen). De vorm van de kiezen van de Floresmens doet echter weer meer denken aan de kiezen van de moderne mens. Daaruit kunnen we twee conclusies trekken, zo schrijven de onderzoekers in het blad PLoS ONE. Ten eerste blijkt het gebit van Homo floresiensis geen volledige kopie te zijn van dat van de moderne mens. Dat betekent dat H. floresiensis geen modern mens met een ziekte of afwijking was.
En dat de primitievere tanden en kiezen van H. floresiensis doen denken aan het gebit van Homo erectus, spreekt het idee dat de Floresmens afstamt van een veel oudere H. habilis– of Australopithecus-achtige mensachtige soort met een klein brein tegen.

WIST JE DAT…
…recent nog een nieuwe mensachtige is ontdekt? Ontmoet ‘m hier!

Afstamming
Maar als H. floresiensis geen klein modern mens was en niet afstamt van een H. habilis– of Australopithecus-achtige voorouder, waar komt de soort dan vandaan? “Deze resultaten zijn in lijn met de hypothese dat H. floresiensis afstamt van een eerdere Aziatische Homo erectus-populatie,” zo schrijven de onderzoekers. Een deel van die populatie moet op Flores zijn beland en daar moet hun lichaam en brein zijn gekrompen. “Het gebit van Homo floresiensis is geen simpele, kleinere versie van dat van eerdere mensachtigen,” zo concluderen de onderzoekers.

Krimpen op een eiland: het is niet zo ongewoon als je zou denken. Men spreekt ook wel van eilanddwerggroei. Grote dieren die op een geïsoleerd eiland belanden, worden kleiner wanneer ze bijvoorbeeld onvoldoende voedsel kunnen verzamelen of omdat een groot lichaam op het eiland niet de voordelen oplevert die het op het vasteland wel heeft.