Nieuw onderzoek wijst erop dat een foetus pas vanaf twee weken voor de geboorte onderscheid kan maken tussen een aanraking en pijn.

De onderzoekers baseren hun conclusie op een onderzoek onder 46 pasgeboren baby’s. Ze keken naar de hersenactiviteit van de kleintjes terwijl deze een hielprik ondergingen. Ook werd de hersenactiviteit gemeten terwijl de baby’s enkel werden aangeraakt. Ongeveer de helft van de baby’s was te vroeg geboren – sommigen al met 28 weken – dus de onderzoekers konden de reacties van te vroeg geboren baby’s vergelijken met die van baby’s die op tijd geboren waren.

WIST U DAT…

Uit het onderzoek blijkt dat baby’s die te vroeg geboren waren evenveel hersenactiviteit vertoonden in reactie op aanraking en pijn. Maar dat veranderde wanneer de baby’s tussen de 35 en 37 weken waren. Vanaf dat moment bleek het brein onderscheid te kunnen maken tussen pijn en aanraking. De voldragen baby’s vertoonden namelijk activiteit in verschillende delen van het brein wanneer ze reageerden op pijn of een aanraking. De reactie was ook heftiger bij pijn.

Het is niet voor niets dat foetussen zo heftig op zowel pijn als aanrakingen reageren. Waarschijnlijk maakt die reactie deel uit van de ontwikkeling van verbindingen tussen zenuwcellen. Een goede reden om extra voorzichtig met te vroeg geboren baby’s om te gaan. Als we ze aanraken en zo’n heftige reactie oproepen kunnen we de ontwikkeling van die bedrading wel eens verstoren, zo stelt onderzoeker Lorenzo Fabrizi. Het onderzoek verklaart mogelijk ook waarom kinderen die te vroeg geboren worden zo heftig op pijn reageren, zo concluderen de onderzoekers in het blad Current Biology.