Ze werden levend begraven op het moment van aanval: een slang en sauropoda. Gevolg: een prachtig fossiel dat bewijst dat prehistorische slangen dinosaurussen met huid en haar konden verslinden. Het fossiel werd gevonden in India en is prima bewaard gebleven.

Op een dag zo’n 67 miljoen jaar geleden gleed een 3,5 meter lange slang het onbewaakte dinosaurusnest binnen. Hij had ongetwijfeld al gezien dat een halve meter lange dinosaurus met moeite uit het ei was gekropen en hij zag zijn kans schoon. De slang rolt zich op en is klaar om aan te vallen. Juist op dat moment zorgt zware regenval ervoor dat modder uit een nabij kanaal golft en worden zowel roofdier als prooi verstikt.

Een reconstructie van de aanval. Bron: National Geographic.

Het gevonden fossiel bestaat uit verschillende delen: een bijna complete slang, een dinosaurusjong en twee nog niet uitgekomen eieren. De restanten zorgen ervoor dat onderzoekers een zeldzaam kijkje kunnen nemen in het voedselpatroon van oude slangen en de gevaren waar jonge dinosaurussen met te maken hadden.

Uit eerder onderzoek was al gebleken dat sommige dinosaurussen eieren aten en ook diverse zoogdieren hadden de dinosauruseieren op het menu staan. Men nam dan ook aan dat ook slangen dinosaurussen aten, maar bewijs bleef – tot deze vondst – uit.

De moderne slang heeft een grote bek en kan de kaken ook heel ver openen waardoor het verslinden van een grote prooi geen enkel probleem is. De prehistorische slang had echter een veel kleinere mond. Toch was ook deze in staat om grote dieren te verorberen en wel dankzij het feit dat hij simpelweg zelf zo groot was. Bovendien kon de slang de twee kaken afzonderlijk van elkaar bewegen, waardoor hij prooien nog beter onder controle kon krijgen.

Omdat de gevonden dinosaurus nog heel erg jong was, is het niet mogelijk om het exacte soort vast te stellen. Wel is zeker dat het een sauropoda was: een grote planteneter met een lange nek. Uit eerdere fossielen is gebleken dat het betreffende gebied bewoond werd door titanosaurussen. Dit zijn sauropoda die zo’n twintig meter of langer worden. Maar dat heeft natuurlijk tijd nodig. Om te voorkomen dat een jonge, kleinere dinosaurus in zijn eerste jaar erg kwetsbaar is, maakt hij een ware groeispurt door. Volgens de onderzoekers zou hij na een jaar ongeveer net zo groot zijn geweest als de prehistorische slang. Maar dat haalden de fossiele dinosaurus en zijn broers en zussen helaas nooit.

Zo moet het er ongeveer 67 miljoen jaar geleden hebben uitgezien. Bron: National Geographic.