In China hebben onderzoekers de resten van een enorme vlooiensoort ontdekt. De dieren waren gemiddeld zo’n 1,5 centimeter lang.

De onderzoekers beschrijven hun vondst in het blad Nature. De gevonden vlooien stammen uit het Jura (199,6 tot 145,5 miljoen jaar geleden en het begin van het Krijt (145 tot 66 miljoen jaar geleden).

Oudste
De aangetroffen vlooien zijn zeker de oudste resten die met zekerheid aan de voorouders van de moderne vlo kunnen worden toegeschreven. In veel opzichten lijken de vlooien dan ook op hun moderne nageslacht. Maar er zijn ook verschillen. Zo konden de oude vlooien bijvoorbeeld niet springen. Waarschijnlijk wachtten ze hun prooi op om vervolgens toe te kunnen slaan. Ook waren de vlooien aanzienlijk groter (tussen de 8 en 21 millimeter) dan de moderne vlo die het met een lengte van één tot drie millimeter moet doen.

Dieet
Ook zag hun dieet er ietsje anders uit. De vlooien moesten het al wel van bloed hebben, maar beperkten zich waarschijnlijk tot het bloed van reptielen. Met name harige of gevederde reptielen. Die waren er in die tijd in de vorm van dinosaurussen genoeg. Pas veel later zouden de vlooien ook in staat zijn geweest om het bloed van zoogdieren en vogels te nuttigen.

Het is niet voor het eerst dat zulke oude vlooien worden teruggevonden. Eerder beschreven onderzoekers al een vlo die zo’n 120 miljoen jaar oud was. De afkomst van deze vlo blijft echter omstreden. De fossielen die onderzoekers nu bestudeerd hebben, zijn een stuk eenduidiger. Zo is aan het lichaam van de vlo goed te zien dat deze afstamt van de schorpioenvliegachtigen.

De enorme vlooien. Afbeelding: Huang, D., Engel, M. S., Cai, C., Wu, H. & Nel, A. Nature http://dx.doi.org/10.1038/nature10839 (2012).