Wetenschappers hebben in Kansas, Verenigde Staten het fossiel van een tien meter lange haai gevonden. Ze groeven een gigantische kaak, tanden en schub van de haai op. Het dier leefde zo’n 89 miljoen jaar geleden. Wetenschappers waren bekend met het bestaan van het dier, maar het fossiel laat zien dat het veel groter was dan gedacht.

De haai heet ptychodus mortoni en is vooral een vleeseter. Ook schelpdieren vond de haai waarschijnlijk heerlijk. Hij gebruikte zijn gigantische kaken om deze te kraken. Wellicht is de ptychodus mortoni de grootste schelpdiereter die ooit op aarde rondzwierf.

Kansas
In de tijd van de haai was Kansas een eilandje in een binnenzee met de naam Western Interior Seaway. Dat verklaart waarom de fossiele resten juist daar zijn gevonden.

Verpleegsterhaai
Het gevonden kaakfragment wijst erop dat de totale kaak een lengte van ongeveer één meter had. “Dat suggereert dat de haai waarschijnlijk minimaal tien meter lang was,” vertelt onderzoeker Kenshu Shimada. Omdat het skelet niet in zijn geheel gevonden is, is het lastig om het uiterlijk van de haai te reconstrueren, maar Shimada meent dat de haai veel weg had van de moderne verpleegsterhaai. Dus met een breed, rond hoofd en een zwaarlijvig lichaam.

De grootte en de levensstijl van de haai was echter heel anders dan die van de verpleegsterhaai. De ptychodus mortoni had tientallen of misschien zelfs honderden robuuste tanden die schelpdieren gemakkelijk konden kraken. “Dit suggereert dat de p. mortoni geen snelle zwemmer, maar een trage bodembewoner was.”

Groter
Waarom de haai zo groot werd, is onduidelijk. “De opkomst van grote haaien valt samen met de tijd waarin veel andere organismen waaronder schelpdieren, haaien en vissen groter werden. De voedingsmiddelen moeten overvloedig genoeg zijn geweest om zulke grote organismen mogelijk te maken. Groter worden heeft voordelen zoals het afschrikken van roofdieren en in staat zijn om sneller te reizen, maar het heeft ook nadelen zoals de behoefte aan meer voedsel voor energie.” De grote haaiensoort stierf ongeveer tegelijkertijd met de dinosaurussen uit.

De onderzoekers ontdekten eerder al een plankton etende vis die 100 miljoen jaar lang in de prehistorische wateren zwom. Daarover kunt u hier meer lezen.