Wetenschappers hebben in Duitsland een wel heel bijzonder fossiel ontdekt: een slang met in zijn buik een hagedis die op zijn beurt weer een kever in de buik heeft.

Wetenschappers ontdekten de 48 miljoen jaar oude, vrijwel complete, resten van de slang in de Messelgroeve, nabij Darmstadt. “En alsof dat nog niet genoeg was, ontdekten we een gefossiliseerde hagedis in de slang, die weer een gefossiliseerde kever in zijn lijf bleek te hebben,” vertelt onderzoeker Krister Smith.

De slang
Het is de onderzoekers gelukt om zowel de slang als de hagedis te identificeren. De slang behoort tot de Palaeophython fischeri en is ongeveer 103 centimeter lang. Daarmee is de slang aanzienlijk kleiner dan zijn soortgenoten. Onderzoekers denken dan ook dat het om een jongvolwassen exemplaar gaat. Omdat de prooi in zijn buik nog zo goed bewaard is gebleven, moet de slang kort nadat hij deze verorberde, zijn gestorven. Daarna zonk hij naar de bodem van het Messelmeer.

In het lichaam van de slang bevond zich een hagedis (oranje) en in de hagedis een kever (blauw). Afbeelding: Krister Smith.

In het lichaam van de slang bevond zich een hagedis (oranje) en in de hagedis een kever (blauw). Afbeelding: Krister Smith.

De hagedis
De hagedis behoort tot de Geiseltaliellus maarius. Resten van G. maarius zijn tot op heden alleen in de Messelgroeve teruggevonden. De hagedis is ongeveer twintig centimeter lang. Omdat de ribben van de slang over de resten van de hagedis heen liggen, weten de onderzoekers zeker dat de hagedis in het lijf van de slang zat toen de slang stierf.

De kever
De kever is helaas slecht bewaard gebleven. Onderzoekers zijn er dan ook niet in geslaagd om deze te identificeren. Ondanks dat levert de kever wel nieuwe informatie op en dan met name over de eetgewoonten van de hagedissen uit die tijd. Eerder werden in de lichamen van hagedissen uit deze periode alleen resten van planten aangetroffen. Dat er nu een hagedis met een insect in het lichaam is teruggevonden, suggereert dat de hagedissen in die tijd een breder dieet hadden dan gedacht.

In de Messelgroeve zijn door de jaren heen al talloze fossielen ontdekt. Maar deze fossiele resten zijn toch echt uniek. “We hebben nog nooit een driedelige voedselketen gevonden: een primeur voor Messel!” stelt Smith. Wereldwijd is er nog maar één keer eerder iets soortgelijks teruggevonden en wel in het lichaam van een 280 miljoen jaar oude haai.