Een gesteente dat veelvuldig op Mars voorkomt, kan – tegen alle verwachtingen in – toch fossielen van vroeger leven bevatten. Dat concluderen wetenschappers. De zoektocht naar leven wordt hiermee weer veelbelovend; de restanten van buitenaards leven kunnen zomaar onder de neus van een marsrover liggen.

Sulfaten zoals gips bevinden zich overal op Mars, ook op de plaats waar NASA’s Opportunity zich bevindt. Tot op heden nam men aan dat in gips geen fossielen konden zitten. Het ontstaat namelijk door een zeer ruw proces waarbij eventuele fossielen tot duizend kleine stukjes worden verpulverd.

Maar een team van de universiteit van Californië heeft onlangs in het noorden van Italië gips gevonden met daarin zes gefossiliseerde soorten algen. En wat hier kan, moet ook op Mars kunnen, zo concluderen de onderzoekers.

NASA overweegt op dit moment om enkele missies te ondernemen en op zoek te gaan naar buitenaards leven. Zo wordt er nagedacht over een missie naar de manen van Saturnus: Titan en Enceladus. Ook denkt men erover om gesteente van Mars naar de aarde te halen. De laatste ontdekking zorgt ervoor dat die overwegingen in een heel ander, veel veelbelovender, licht komen te staan.