Nieuwe foto’s van Vesta laten dingen zien die we nog nooit op een asteroïde hebben aangetroffen.

Het meest opvallend op de foto’s zijn toch wel de vele lichte plekken op Vesta. Sommige gebieden op de asteroïde zijn twee keer zo licht als andere. “Onze analyse wijst uit dat dit lichte materiaal van Vesta afkomstig is en weinig veranderd is sinds Vesta zo’n vier miljard jaar geleden tot stand kwam,” vertelt onderzoeker Jian-Yang Li in een persbericht van NASA. Onduidelijk is nog uit welke mineralen het lichte materiaal bestaat. De onderzoekers hopen dat snel te achterhalen.

Licht
De lichte plekken zijn overal op Vesta te vinden, maar rondom kraters komen ze het vaakst voor. Soms zijn de vlekken 30 meter breed. Soms hebben ze een diameter van 16 kilometer. Waarschijnlijk is het lichte materiaal door inslag van gesteenten bloot komen te liggen. Tijdens die inslagen is het lichtere materiaal ook weer met donkerder oppervlaktemateriaal vermengd geraakt.

Het lichte materiaal rond een krater op Vesta. Het lijkt wel of het tijdens de inslag uit de krater is geworpen. Foto: NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA / UMD.

Donker
De lichte plekken kwamen niet helemaal als een verrassing: de Hubble-telescoop had ze eerder ook al gezien. Wat wel verrassend is, is dat er zo’n variatie aan lichte en donkere plekken op Vesta is. Zo zijn er donkere plekken die donkergrijs, bruin en rood lijken. Soms zijn de vlekken klein, soms juist groot. Waarschijnlijk zijn de donkere vlekken ook het resultaat van inslagen. “Sommige van deze inslagen waren zo heftig dat het oppervlak er door smolt,” weet onderzoeker Brett Denevi. Door de donkere en lichte plekken op Vesta kunnen we precies zien waar dat is gebeurd. “Gebeurtenissen als deze (inslagen die ervoor zorgen dat het oppervlak smelt) verwachtten we wel, maar ze zijn nog nooit op een asteroïde aangetroffen.”

De foto’s zijn gemaakt door Dawn, een ruimtesonde die momenteel om Vesta heen cirkelt. Dit jaar nog verlaat de sonde Vesta weer en vertrekt richting dwergplaneet Ceres.

Lichte en donkere materialen ontmoeten elkaar aan de rand van een krater. Foto: NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA / UMD.