De VISTA-telescoop van ESO heeft een heel bijzondere foto gemaakt. Op de foto zijn meer dan 200.000 sterrenstelsels te zien.

De foto gaat de boeken in als de breedste gevoelige foto die tot op heden in infrarood van het heelal is gemaakt. Om deze bijzondere foto te kunnen maken, richtten atronomen van ESO (European Organisation for Astronomical Research) de telescoop meer dan 50 maal op hetzelfde stuk hemel, het COSMOS-veld. Op deze manier konden zij geleidelijk aan het zeer zwakke licht van de verste sterrenstelsels verzamelen. De foto is het diepste infraroodbeeld van deze omvang dat ooit is gemaakt en bestaat uit meer dan 6000 afzonderlijke opnamen door vijf verschillende kleurfilters met een belichtingstijd van 155 uur.

VISTA
De VISTA-telescoop is de grootste surveytelescoop ter wereld en heeft de krachtigste infraroodstraal van dit moment. De telescoop bevindt zich sinds 2009 op een sterrenwacht van ESO op Paranal in Chili en heeft al veel surveys gemaakt. Waaronder de UltraVISTA-survey op het COSMOS-veld. Dit is een schijnbaar leeg hemelgebied dat eerder door andere telescopen, zoals de Hubble-ruimtetelescoop van NASA en ESA werd bestudeerd. Deze survey heeft tot nu toe het verst in het verleden van het heelal kunnen kijken. In totaal hebben alle surveys van VISTA meer dan 6 terabyte aan beelden opgeleverd, die nu verwerkt worden in datacentra in het Verenigd Koninkrijk. De data van de UltraVISTA-survey worden in Frankrijk bestudeerd.

De VISTA-telescoop toont meer dan 200.000 verre sterrenstelsels. Het is de breedste en meest diepe hemelopname ooit. Bron: ESO.org

De VISTA-telescoop toont meer dan 200.000 verre sterrenstelsels. Het is de breedste en meest diepe hemelopname ooit. Bron: ESO.org

Foto
Op de foto lijkt op het eerste gezicht niets bijzonders te zien maar nadere bestudering bewijst het tegendeel. De sterren op de foto bevinden zich niet in onze Melkweg: het zijn zeer verre sterrenstelsels. In totaal wel 200.000, en dat maakt de foto erg bijzonder. De tienduizenden kleine rode stipjes zijn de verst liggende sterrenstelsels die zich in ons heelal bevinden. Omdat de VISTA-telescoop diep in het heelal kan kijken, maakt het opnamen van toen het heelal nog maar een fractie van zijn huidige leeftijd had. Zo zijn er veel stelsels ontdekt die al bestonden toen het heelal minder dan een miljard jaar oud was.

Over een paar jaar, als alle informatie van de surveys zijn verwerkt, zullen er naar verwachting nog meer sterrenstelsels op de foto te zien zijn.