maan1

Dit weekend landde China op de maan. Genoeg reden voor applaus en..geroddel. Want wat gaan de Chinezen daar precies doen? De wereld kijkt wantrouwend toe: ze gaan toch niet ónze maan leeghalen, hè?

Jarenlang was de maan vooral een interessant onderzoeksobject. We stuurden er mensen, orbiters, landers en rovers naartoe om te kijken waar die natuurlijke satelliet van ons nu precies van gemaakt is. We bestudeerden de kraters en maangesteenten. En we ontdekten dat de maan natter is dan gedacht.

Goudmijntje
Maar daar bleef het niet bij. We ontdekten ook dat de maan tal van interessante grondstoffen bevatte. Waaronder brandstoffen die op aarde in toenemende mate zeldzaam aan het worden zijn. En langzaam maar zeker gingen we anders over de maan denken. Het was niet langer enkel een interessant onderzoeksobject. Het kon ook wel eens een goudmijntje zijn.

Grondstoffen

Met grondstoffen die we op de maan mijnen, kunnen we twee dingen doen. We kunnen ze naar de aarde brengen en daar verbruiken. Of we kunnen ze ter plekke, op de maan, gebruiken. Diverse ruimtevaartorganisaties zien wel iets in dat eerste. De maan zou dienst doen als springplank: een plek van waaruit ruimtesondes de uithoeken van ons zonnestelsel kunnen verkennen.

Helium-3
Op de maan zijn tal van grondstoffen te vinden. Maar één van de interessantere grondstoffen is toch wel helium-3. Veel wetenschappers zijn ervan overtuigd dat dit isotoop ons op een veilige en minder vervuilende manier aan nucleaire energie kan helpen. Dit isotoop is namelijk niet radioactief en produceert ook geen gevaarlijke afvalproducten. Zo’n veertig ton helium-3 zou al genoeg zijn om de Verenigde Staten een jaar lang van elektriciteit te voorzien. Geen wonder dat helium-3 door velen gezien wordt als hét alternatief voor de langzaam maar zeker oprakende fossiele brandstoffen.

De roddels
China heeft er nooit een geheim van gemaakt wel interesse te hebben in die helium-3. En nu stuurt het land dus een sonde naar de maan, met aan boord een rover die onder meer het maanoppervlak en wat zich daaronder bevindt, gaat bestuderen. Ook hebben de Chinezen serieuze plannen om op korte termijn (binnen zo’n vijftien jaar) een maanbasis te bouwen. Al die ambities bij elkaar, leiden tot een voorspelling die we de laatste dagen veel horen: China gaat uiteindelijk grondstoffen van de maan halen.

Mag dat?

De ruimte koloniseren en exploiteren: mag dat eigenlijk wel? Lees er hier alles over!

Reactor
Wanneer we puur naar het delven van helium-3 kijken, lijkt het allemaal nog niet zo’n vaart te lopen. Wetenschappers mogen dan hard werken aan een reactor; vooralsnog zonder resultaat. De reactoren die tot op heden gebouwd zijn, leveren nog lang niet de energie op die erin gestopt wordt en zijn dus nog totaal oninteressant. Maar ook wanneer we naar andere grondstoffen kijken, lijkt delven nog een eind weg. De technologie mag er in sommige gevallen dan al zijn: de kosten zijn hoog. Vaak hoger dan de opbrengsten.

En daarmee lijkt het exploiteren van de maan nog verre toekomstmuziek. Het enige wat op korte termijn haalbaar lijkt, is lokaal exploiteren: het benutten van water en zonlicht voor de instandhouding van een maanbasis.