Onderzoekers denken van wel en komen alvast met een ontwerp voor een telescoop die door robots in de ruimte in elkaar geknutseld kan worden.

Het ontwerp is deze week te vinden in het blad Journal of Astronomical Telescopes, Instruments and Systems. De telescoop bestaat uit verschillende modules die door de robot moeten worden uitgevouwen en geïnstalleerd.

Een robot aan het werk in de ruimte. Afbeelding: doi:10.1117/1.JATIS.2.4.041207.

Een robot aan het werk in de ruimte. Afbeelding: doi:10.1117/1.JATIS.2.4.041207.

Een robot die in de ruimte aan telescopen klust: het is niet zo’n gek idee. Astronomen kunnen nu al heel ver het heelal in turen, maar hebben de wens nog verder te kijken. En dat vraagt om nog grotere ruimtetelescopen. Maar om de lancering van ruimtetelescopen (kosten)technisch mogelijk te maken, moet een telescoop niet te veel ruimte innemen en niet te zwaar zijn. Door een telescoop als klein bouwpakketje te lanceren en deze vervolgens in de ruimte te monteren, omzeilen we die uitdaging en kunnen we toch een omvangrijke ruimtetelescoop in gebruik nemen.

Een bijkomend voordeel van zo’n klusrobot in de ruimte is dat deze ook direct het onderhoud van de telescoop op zich kan nemen. Nu is het nog zo dat ruimtetelescopen maar een beperkt aantal jaren meegaan. Maar als we in staat zijn om ze tussentijds wat aan te passen of op te knappen – zoals bijvoorbeeld met de Hubble-telescoop is gebeurd – kunnen we hun levensduur verlengen. “Een robotisch systeem verantwoordelijk voor het samenstellen, upgraden, repareren en opnieuw bevoorraden biedt de mogelijkheid om allerlei soorten ruimtetelescopen heel lang nuttig te laten zijn,” zo stellen de onderzoekers. Die hopen dat hun studie ontwerpers van ruimtetelescopen in de toekomst aan het denken zet over deze interessante optie.