tau-ceti

In 2012 zijn er twee mogelijk leefbare planeten ontdekt bij de zonachtige ster Tau Ceti. Deze ster is slechts twaalf lichtjaar van de aarde verwijderd. Gaan we in de toekomst deze planeten koloniseren? Waarschijnlijk niet, want deze exoplaneten zijn toch minder leefbaar dan gedacht.

Er draaien vijf exoplaneten om de ster Tau Ceti, waarvan planeet E en planeet F erg interessant zijn. Hoewel Tau Ceti E en Tau Ceti F zich in de leefbare zone bevinden, krioelt het waarschijnlijk niet van leven op deze buitenaardse werelden. “Planeet E bevindt zich op de rand van de leefbare zone”, zegt astrofysicus Michael Pagano van de staatsuniversiteit van Arizona. “Planeet F is veelbelovender, maar wanneer we de evolutie van de ster simuleren, dan blijkt dat deze exoplaneet pas onlangs verhuisd is naar de leefbare zone.”

Waar is er leven?
Er is een aantal exoplaneten gevonden waar leven mogelijk is. Benieuwd naar de negen beste kandidaten? Ze staan in dit artikel!

Evolutie van leven
Dit komt omdat Tau Ceti helderder is geworden, waardoor de leefbare zone steeds verder van de ster is komen te liggen. Dit kun je vergelijken met een kampvuur. Wanneer je op een afstand van een kampvuur zit, kan het best koud zijn, maar naarmate het kampvuur groter wordt, krijg je het warmer. De onderzoekers beweren dat Tau Ceti F zich op dit moment korter dan één miljard jaar in de leefbare zone bevindt. Dit klinkt als een lange periode, maar op kosmische schaal stelt dit niets voor. Op aarde duurde het namelijk twee tot 2,5 miljard jaar voordat de eerste organismen verschenen, namelijk eenvoudige bacteriën. Hoewel leven op een exoplaneet sneller kan ontwikkelen, is één miljard jaar echt te kort, zeker voor complexere levensvormen.

Werelden zien er anders uit
Hoewel er mogelijk geen organismen op Tau Ceti F leven, betekent dit dan automatisch dat de planeet onleefbaar is? Nee, niet per se, maar in het geval van Tau Ceti F is de kans niet groot dat het plezierig is op het oppervlak. Zo is de verhouding magnesium/silicium in de moederster 1.78. Dit ratio is 70% hoger dan in onze zon, wat betekent dat Tau Ceti opvallend veel magnesium bevat. Waarschijnlijk geldt dit ook voor de planeten, waardoor deze werelden er anders uitzien dan onze aarde. “Mogelijk komen er meer ferropericlasen voor in de mantel van Tau Ceti F”, vertelt Pagano. “Deze ferropericlasen zijn minder goed bestand tegen hete magma, waardoor platentektoniek en vulkanisme op zo’n planeet er heel anders uitzien. Deze processen hebben op aarde een grote invloed op de leefbaarheid van de planeet.”