De Viking Lander 1 hield het in de jaren ’80 van de vorige eeuw zes jaar en 116 dagen vol op Mars. Daarna begaf het beestje het. Spirit verbreekt morgen dit dertig jaar oude record. De Amerikaanse lander landde op 4 januari 2004 op het oppervlak van de rode planeet.

Er is één probleem: we weten morgen nog niet of Spirit het record heeft verbroken. Spirit is momenteel namelijk in winterslaap. Wanneer de lander in de Martiaanse lente ontwaakt, pas dan weet NASA dat het record is verbroken. Het is namelijk nog niet zeker of Spirit ooit zijn ogen weer opent.

“Het is spannend dat ik deel uitmaak van het team dat het record van Viking-1 gaat verbreken”, vindt Ray Arvidson van de Washington universiteit. Hij was ook al teamlid van het Viking-1 programma. “Het is een eer dat ik heb geparticipeerd in twee historische gebeurtenissen. Wij zijn erg trots dat de rovers het al zo lang volhouden.”

De rover met een grootte van een golfwagentje bevindt zich op het zuidelijk halfrond van Mars en vecht momenteel tegen de winter. Tijdens de winter ontvangt Spirit weinig zonlicht, terwijl energie nodig is om de interne systemen te verwarmen. Aan het eind van dit jaar – als de lente aanbreekt – hoopt de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie dat de rover zichzelf wekt. Wordt de rover wakker uit de winterslaap, dan neemt Spirit zelf contact met de aarde en de Mars Odyssey ruimtesonde op.