Astronomen hebben een exoplaneet gevonden die gevaarlijk dicht om zijn moederster draait. De planeet is minder dan twee miljoen jaar oud en draait iedere elf uur om de jonge ster. Wetenschappers zijn bang dat de planeet door de moederster uit elkaar wordt getrokken.

“We weten overigens nog niet zeker of dit een planeet is, omdat nog niet is vastgesteld wat het gewicht van de exoplaneet is”, zegt astronoom Christopher Johns-Krull van de Rice universiteit. “Toch kunnen we – op basis van de observaties – met veel vertrouwen zeggen dat het een planeet is.”

Exoplaneet PTFO8-8695 b is maximaal twee keer zo zwaar als Jupiter en is 1.100 lichtjaar van de aarde verwijderd. “We weten nog niet wat het lot is van deze planeet”, vervolgt Johns-Krull. “Waarschijnlijk is de gasreus verder van de ster gevormd en naar binnen gemigreerd. We weten niet hoe snel deze planeet massa verliest en of de afstand zo klein is dat deze wereld wordt vernietigd.”

Aantrekkingskracht van de ster
De exoplaneet in kwestie valt qua grootte in het niet bij de moederster, maar produceert opvallend veel H-alfalicht. Hieruit kan worden afgeleid dat de atmosfeer sterk opgezwollen is en uit veel waterstof bestaat. Mogelijk stroomt er gas van de exoplaneet naar de ster. “De zwaartekracht van de ster neemt het over en trekt het gas aan”, zegt astronoom Lisa Prato van het Lowell observatorium.

Veel exoplaneten, maar weinig jonge exemplaren
Er zijn al meer dan 3.300 exoplaneten ontdekt. Een groot deel daarvan draait om volwassen sterren, zoals onze zon. Het is daarom juist interessant om planeten rondom jonge sterren te vinden, waardoor we een glimp opvangen van hoe planetenstelsels ontstaan. Twee weken geleden kondigden wetenschappers de vondst van een piepjonge ster en planeet aan. Deze ster is zo jong dat de protoplanetaire schijf nog aanwezig is. Een unicum.