ster

Een internationaal team van astronomen heeft een unieke dubbelster gevonden. Dit type dubbelster wordt een cataclysmische veranderlijke genoemd, waarbij een witte dwergster gas steelt van zijn begeleider. In feite is de witte dwerg aan het kannibaliseren.

Het systeem – genaamd Gaia14aae – ligt 730 lichtjaar bij de aarde vandaan in het sterrenbeeld Draak en is in augustus 2014 door de Europese Gaia-satelliet ontdekt. De ster werd op één dag plotseling vijf keer zo helder.

Astronomen hebben de dubbelster bekeken en concluderen nu dat het systeem in helderheid toenam door een flinke uitbarsting op de witte dwerg. Deze uitbarsting werd veroorzaakt doordat de witte dwergster in een korte tijd teveel gas aantrok. Een witte dwerg is een ster die aan het einde van haar levenscyclus is gekomen. Er vinden geen kernreacties meer plaats. Eén theelepeltje witte dwerg-materiaal weegt evenveel als een olifant.

Sterbedekking
Wat ook bijzonder is aan Gaia14aae is het feit dat de begeleidende ster de witte dwergster bedekt. Dit is niet moeilijk, aangezien de begeleidende ster 500 keer groter is dan de witte dwerg. Iedere vijftig minuten schuift de grote ster voor de witte dwerg.

“De sterbedekking werd het eerst gezien door amateur-astronomen”, vertelt Dr Heather Campbell van de universiteit van Cambridge. “Dit laat zien hoe groot de bijdrage is die amateur-astronomen leveren aan wetenschappelijk onderzoek.”

Supernova?
Wat gaat er in de toekomst gebeuren met dit duo? Botsen de twee sterren, waardoor een supernova-explosie ontstaat? Dit is nog niet zeker. Het is ook heel goed mogelijk dat de witte dwerg materiaal blijft stelen tot er niets meer over is van de begeleidende ster. Astronomen zijn van plan om de dubbelster in de toekomst vaker te observeren. Wellicht dat deze observaties meer duidelijkheid geven over de toekomst van het systeem.