Wetenschappers piekeren er al meer dan tien jaar over, gamers losten het probleem in drie weken op.

Het vraagstuk betrof de structuur van een enzym. Het betreffende enzym is nauw betrokken bij AIDS en zorgt ervoor dat het virus kan groeien en overleven. Om dit enzym te blokkeren, moeten onderzoekers weten hoe het in elkaar zit. Maar zelfs na jaren van onderzoek is dat nog onduidelijk.

Computer
Om de structuur van een enzym te achterhalen, kan gebruik worden gemaakt van de computer. Maar computers zijn nog niet zo goed in staat om problemen op te lossen en patronen te herkennen. En dus liepen pogingen om op deze manier de structuur te achterhalen, spaak. Ten einde raad besloten de onderzoekers daarom maar de hulp in te roepen van de leek. Ze ontwikkelden een computerspel waarin computers konden doen waar ze goed in waren en mensen werden ingezet om de computer aan te vullen en dus patronen te herkennen en problemen op te lossen.

WIST U DAT…

…u de wetenschap vanuit uw luie stoel op tal van andere manieren kan helpen? Bijvoorbeeld met het probleem van het Higgs-deeltje of het ontwikkelen van betere zonnepanelen.

Steeds dichterbij
In het spel – Fold-it – werken gamers (die overigens geen kennis van biologie hoeven te hebben) aan modellen van de kleine stofjes. Ze worden daarbij geholpen door de computer. De wetenschappers werken het spel aan de hand van de ingezonden modellen steeds bij. Dankzij die ingezonden modellen werd namelijk steeds duidelijker hoe het enzym in elkaar zat. Die gegevens werden via het computerspel aan de spelers meegegeven, zodat die steeds meer naar de oplossing toe konden werken. Uiteindelijk rolde die oplossing er binnen drie weken uit.

Niet alleen de structuur is nu duidelijk. Ook zijn reeds plekjes op de stofjes gevonden waar medicijnen het meeste effect hebben. De resultaten zijn gepubliceerd in het blad Nature Structural & Molecular Biology. Behalve de wetenschappers worden ook de gamers als auteurs vermeld.