zwart gat

Het moment waarop gaswolk G2 het dichtst bij het zwarte gat in het hart van onze Melkweg in de buurt komt, kan elk moment aanbreken. Grote vraag is of dat hongerige zwarte gat de gaswolk in zijn geheel gaat verorberen.

Zwarte gaten zoals Sgr A* – het zwarte gat in het centrum van ons sterrenstelsel – eten voortdurend gas en stof. In 2012 stelden onderzoekers vast dat Sgr A* zich opmaakt voor een snack: gaswolk G2 cirkelt richting het zwarte gat. Naar verwachting zou de wolk zich eind 2013 (deels) in het zwarte gat storten.

Röntgenstraling
Maar dat gebeurde niet. Nog altijd is G2 onderweg naar zijn ondergang. Het moment waarop de gaswolk het dichtst bij het zwarte gat in de buurt komt, nadert echter met rasse schreden. Sterker nog: het kan elk moment zo ver zijn. “Onze meest recente observaties met behulp van Chandra laten nog geen extra röntgenstraling zien,” vertelt onderzoeker Daryl Haggard. Die röntgenstraling zou te zien moeten zijn wanneer het gas een baan rond het zwarte gat gaat beschrijven. “Afgaand op de röntgenstraling is de gaswolk laat, maar we moeten nog afwachten of deze fashionable late is of helemaal geen show gaat weggeven.”

WIST U DAT…

…recent onderzoek suggereert dat supermassieve zwarte gaten van kinds af aan al groot zijn?

Snacken
Astronomen houden de gaswolk in ieder geval goed in de gaten. Ze krijgen niet vaak de gelegenheid om getuige te zijn van een snackend zwart gat. Door te bestuderen hoe een zwart gat ‘voedsel’ tot zich neemt, hopen ze ook meer te weten te komen over de groei ervan. “We weten dat zwarte gaten groot zijn en we weten dat ze in grote getale voorkomen, maar we weten niet precies hoe ze aan hun massa komen,” stelt Haggard.

Maar niet alleen Sgr A* wordt door mysterie omringd. Ook G2 houdt onderzoekers bezig. Zo vermoeden sommige onderzoekers dat zich in de gaswolk een ster bevindt. Waarschijnlijk gaat het dan om een heel jong exemplaar. Observaties kunnen het vermoeden van die onderzoekers echter nog niet bevestigen. Pas als de gaswolk zijn ontmoeting met Sgr A* achter de rug heeft, weten we waarschijnlijk meer. “We kijken wat er dan overblijft van de wolk,” legt onderzoeker Dale Frail uit. “Als er inderdaad een ster in de wolk zit, moet de wolk terwijl deze rond het zwarte gat beweegt relatief intact blijven,” voegt onderzoeker Joanna Corby toe.