smith

Wetenschappers hebben ontdekt dat een gaswolk die momenteel op onze Melkweg afstevent een magnetisch veld heeft. Daardoor kan de wolk de botsing met onze Melkweg overleven en in de schijf van ons sterrenstelsel belanden waar het gas vervolgens gebruikt kan worden om sterren te maken.

Onderzoekers trekken die conclusie nadat ze de zogenoemde Smith-wolk (zie de foto hierboven) bestudeerden. Deze enorme gaswolk stevent met een snelheid van 130 kilometer per seconde op onze Melkweg af en zal zich naar verwachting in iets minder dan dertig miljoen jaar in ons sterrenstelsel werpen.

WIST U DAT…

“Wolken zoals deze kunnen ons sterrenstelsel van de brandstof voorzien die nodig is om sterren te maken,” legt onderzoeker Alex Hill uit. Maar: dan moeten ze eerst wel de plek waar die sterren tot stand komen, weten te bereiken. En dat is niet zo vanzelfsprekend. “Ze moeten door iets bij elkaar gehouden worden, want anders vallen ze zodra ze het buitenste, warme deel van ons sterrenstelsel bereiken, uit elkaar. Ze zouden dan de schijf van ons sterrenstelsel – waar de sterren gemaakt worden – niet bereiken.”

Grote vraag was dan ook: wat zorgt ervoor dat zo’n gaswolk de botsing met een sterrenstelsel overleeft? Om dat te achterhalen, richtten de onderzoekers hun blik op de Smith-wolk. “Het lijkt erop dat de wolk beschermd wordt door een magnetische bubbel, net zoals het magnetisch veld van de aarde ons beschermt tegen de zonnewind,” vertelt onderzoeker Naomi McClure-Griffiths. Dankzij dat magnetisch veld blijft de wolk ook nadat deze bij de warme randen van ons sterrenstelsel arriveert, intact en kan deze uiteindelijk een bijdrage leveren aan de totstandkoming van nieuwe sterren in onze Melkweg. De onderzoekers vermoeden dat gaswolken met zo’n magnetische beschermengel onze Melkweg al miljarden jaren van gas voorzien.