Het antwoord zal je wellicht verbazen! Nieuw onderzoek toont aan dat een fruitvlieg op lithium maar liefst 16 procent langer leeft.

Wetenschappers gaven een aantal fruitvliegen een kleine dosis lithium. Daarop leefden – zowel de mannetjes als de vrouwtjes – aanzienlijk langer (zestien tot achttien procent) dan gemiddeld, ongeacht hun genetische achtergrond. De dosis lithium had bovendien weinig bijwerkingen, zo schrijven de onderzoekers in het blad Cell Reports. Zo bleven de fruitvliegen normaal eten en zetten ze gezond nageslacht op de wereld.

Eenmalig
Lithium bleek zelfs een gunstig effect te hebben op de levensduur van een fruitvlieg wanneer deze eenmalig een dosis kreeg. Vliegen die aan het eind van hun leven een kleine dosis kregen, leefden bijvoorbeeld tot wel dertien procent langer dan gemiddeld.

Jij lijkt op een fruitvlieg
De fruitvlieg wordt vaak als proefdier gebruikt en – misschien verrassend – de onderzoeken waarin de fruitvlieg opduikt, hebben vaak implicaties voor mensen. Dat komt omdat jij veel meer gemeen hebt met een fruitvlieg dan je zou denken. Zo komen de neurologische processen en het zenuwstelsel van de fruitvlieg voor een groot gedeelte overeen met dat van jou. En wist je dat ongeveer 75 procent van de genen die kunnen leiden tot ziektes in de mens ook voor komen in de fruitvlieg? Meer weten? Lees hier verder!

Grote dosis
De onderzoekers keken ook wat er gebeurde als ze fruitvliegen een flinke dosis lithium gaven. Dat experiment verliep vanuit het oogpunt van de fruitvliegen wat minder voorspoedig. De vliegjes die een grote dosis kregen, leefden korter dan gemiddeld.

Moleculen
Hoe kan een kleine dosis lithium ervoor zorgen dat fruitvliegjes aanzienlijk langer leven? De onderzoekers ontdekten dat lithium het molecuul GSK-3 blokkeert en zo de veroudering vertraagt. Tegelijkertijd activeert lithium het molecuul NRF-2, dat helpt om cellen te beschermen tegen beschadigingen. “We bestudeerden de reacties van duizenden vliegen onder verschillende omstandigheden om de effecten van lithium te monitoren,” vertelt onderzoeker Ivana Bjedov. “We ontdekten dat lage doses niet alleen levensverlengend werken, maar het lichaam ook beschermen tegen stress en bij vliegen op een suikerrijk dieet de productie van vet tegengaat. Lage doses beschermen bovendien tegen de schadelijke effecten van hogere, giftige doses lithium en andere stofjes zoals de pesticide paraquat.”

Zo op het eerste gezicht lijken mensen en fruitvliegen weinig met elkaar gemeen te hebben. Toch heeft het onderzoek mogelijk ook implicaties voor ons mensen en onze strijd tegen veroudering. Zo is het molecuul NRF-2 bijvoorbeeld ook in ons lichaam te vinden. “Ons doel is om manieren te vinden om ouderdom tegen te gaan,” benadrukt onderzoeker Linda Partridge. “En het einddoel is om ons allemaal langer gezond te houden en de periode van lichamelijke aftakeling en ziektes aan het eind van ons leven te comprimeren.” Of het aanpakken van GSK-3 daarbij kan helpen, zal nog moeten blijken. “De reactie die we bij fruitvliegen zien is veelbelovend en onze volgende stap is: ons richten op GSK-3 bij complexere dieren en uiteindelijk wellicht medicatie ontwikkelen die op mensen getest kan worden.”