De telescoop heeft op slechts 200 lichtjaar van de aarde twee planeten ontdekt die ongeveer net zo groot zijn als de onze.

De twee planeten bevinden zich rond een dwergster die aangeduid wordt als K2-21. De ene planeet – K2-21b – heeft een straal die ongeveer 1,6 keer zo groot is als de straal van de aarde. De andere planeet – K2-21c – heeft een straal die ongeveer 1,9 keer zo groot is als de straal van de aarde. Op basis van hun straal kunnen het zowel rotsachtige planeten met een hoge dichtheid of planeten met een lage dichtheid en een dikke gasmantel zijn.

Geblesseerd
Kepler bestudeert het licht van sterren. Wanneer dat licht met enige regelmaat gedimd wordt, kan dat erop wijzen dat rond de ster een planeet draait. Om zo’n dip in helderheid te spotten, moet de ruimtetelescoop heel stabiel blijven. Daartoe is deze uitgerust met vier gyroscoop-achtige wielen. Twee ervan zijn nu kapot. Gelukkig heeft NASA een manier bedacht om de telescoop aan het werk te houden. De telescoop wordt nu stabiel gehouden door de druk van zonlicht als een soort virtueel gyroscoop-achtig wiel te gebruiken.

Baanresonantie
De planeet K2-21b doet er 9,3 dagen over om een rondje rond de ster te voltooien, zo schrijven de onderzoekers in hun paper. De planeet K2-21c heeft daar 15,5 dagen voor nodig. Dat betekent dat er sprake is van baanresonantie: 5:3. Terwijl de ene planeet vijf baantjes rond de ster trekt, kan de andere planeet er drie maken. Het kan ons mogelijk meer vertellen over waar deze planeten – die vrij dicht bij hun ster staan – zijn ontstaan. Mogelijk zijn ze op grotere afstand van de ster gevormd en geleidelijk aan richting de ster gereisd. Planeten die deze reis maken, komen namelijk sneller in zo’n baanresonantie gevangen te zitten.

Weinig straling
Wat ook interessant is, is dat de planeten relatief weinig straling ontvangen van hun ster. Dat is ongebruikelijk: meer dan tachtig procent van de planeten die een straal hebben die kleiner is dan twee keer de straal van de aarde ontvangen doorgaans honderd keer meer straling van hun ster dan onze planeet.

In de toekomst kunnen we – mede doordat deze planeten relatief dicht bij de aarde staan – veel meer over K2-21b en K2-21c te weten komen. En wel met behulp van de James Webb-telescoop. Deze telescoop kan zelfs een nauwgezet beeld schetsen van de atmosfeer van deze planeten.