De slang was nog maar net uit het ei toen deze vast kwam te zitten in hars.

De hars is vervolgens gefossiliseerd, waardoor de in de hars opgeslagen babyslang uitstekend bewaard is gebleven. Onderzoekers zijn blij met de vondst; deze geeft onder meer meer inzicht in de evolutie van slangen.

Bosrijk
Onderzoekers ontdekten de babyslang in een stukje barnsteen (gefossiliseerd hars, dus) afkomstig uit Myanmar. De slang zou zo’n 105 miljoen jaar oud zijn. “Het is duidelijk dat deze kleine slang leefde in een bosrijke omgeving met talloze insecten en planten, aangezien die ook bewaard zijn gebleven in het hars,” vertelt onderzoeker Michael Caldwell.

Uniek
De babyslang is – exclusief kop, want die is vreemd genoeg niet teruggevonden – iets meer dan 4,5 centimeter lang. De onderzoekers hebben de babyslang – die tot een tot voor kort onbekende soort behoort – de naam Xiaophis myanmarensis gegeven. Het is een unieke vondst. Nog niet eerder is een gefossiliseerde babyslang ontdekt. Sterker nog: wetenschappers hebben nog nooit een gefossiliseerde slang die in een bosrijke omgeving leefde, in handen gehad.

Vergelijken
Met behulp van CT-scans hebben onderzoekers de babyslang – zonder dat ze het stukje barnsteen daarvoor kapot hoefden maken – bestudeerd. Vervolgens hebben ze de lichaamsbouw vergeleken met die van moderne slangen. Het wijst onder meer uit dat de ontwikkeling van de wervels van slangen eigenlijk in 100 miljoen jaar nauwelijks veranderd is.

Naast de babyslang hebben de onderzoekers in het stukje barnsteen ook nog een stukje slangenhuid ontdekt. Het lijkt te gaan om de huid van een andere, volwassen slang die deze tijdens het vervellen heeft achtergelaten, zo schrijven de onderzoekers in het blad Science Advances.