In het jaar 185 zagen en beschreven Chinese astronomen een supernova. En nu weten onderzoekers eindelijk hoe deze ontstond.

De waarneming van de Chinezen ging de boeken in als de eerste beschreven observatie van een supernova. Maar daarmee was de kous niet af. De supernova in kwestie bleef de onderzoekers namelijk verbazen.

Over de supernova

De supernova die de Chinezen zagen, gaat tegenwoordig door het leven met de naam RCW 86. De supernova bevindt zich op een afstand van zo’n 8000 lichtjaar.

Heel groot
“Dit supernovarestant is heel snel echt heel groot geworden,” legt onderzoeker Brian Williams uit. “Het is twee tot drie keer groter dan wat we zouden verwachten van een supernova die bijna 2000 jaar geleden is ontstaan.” En nu is dan eindelijk bekend hoe dat kan.

Gas
Een supernova is een ster die ontploft. De supernova die de Chinezen waarnamen, ontplofte in een gebied met een beperkte gasdichtheid. Het gas dat de exploderende ster de ruimte ingooide, werd dan ook eigenlijk niet afgeremd en kon in korte tijd heel ver komen. Hierdoor is het restant van de supernova – een soort schil van gas – ook zo groot.

De explosie van de supernova is waarschijnlijk een type Ia-supernova. Dat betekent dat de supernova ontstond doordat de ster – een witte dwergster – te gretig was. De ster nam teveel materie tot zich, werd te zwaar en explodeerde.