Deze zeldzame kikker houdt er wel hele bijzondere verdedigingstechnieken op na: wanneer hij zich bedreigd voelt, schiet een scherpe punt uit zijn duim. Slecht nieuws voor de dames: hij gebruikt die duimen en doornen ook tijdens het paren.

Het draait allemaal om de kikker Babina subaspera. Hij leeft in het zuiden van Japan en heeft in tegenstelling tot veel andere kikkers geen vier, maar vijf vingers. “Waarom deze vijfde vinger in sommige soorten voorkomt, blijft een evolutionair mysterie, maar de extra vinger van deze kikker is in feite een pseudo-duim,” vertelt onderzoeker Noriko Iwai. “In de duim zit een scherpe doorn die uit de huid kan komen.”

De kikker jaagt zijn doorn in een stuk hout. Foto: Morphology, function and evolution of the pseudothumb in the Otton frog / N. Iwai / DOI: 10.1111/j.1469-7998.2012.00971.x.

Zowel mannetjes als vrouwtjes beschikken over die doorn, maar alleen de mannetjes gebruiken deze ook. Uit experimenten van Iwai blijkt dat de heren de stekel gebruiken tijdens gevechten en het paren. Voor dat laatste zijn ze waarschijnlijk ontstaan: de mannetjes kunnen zich met de stekels aan het vrouwtje vastklemmen.

“Hoewel de pseudo-duimen wellicht ontstaan zijn voor het paren, is het duidelijk dat ze nu gebruikt worden voor gevechten.” Zodra Iwai een kikker oppakte, gebruikte de kikker zijn duim en stekel. En andere mannetjes vertoonden meerdere beschadigingen aan hun huid die duidelijk door de stekels veroorzaakt zijn, zo is te lezen in het blad Journal of Zoology. “Meer onderzoek is nodig om te achterhalen hoe de pseudo-duim geëvolueerd is en hoe het komt dat deze voor gevechten wordt gebruikt,” concludeert Iwai.