gekko

Heb je ooit een gekko zien spelen? Waarschijnlijk niet. Ze doen het namelijk bijna nooit op aarde. Maar stuur ze de ruimte in en ze worden speels. Dat blijkt uit nieuw onderzoek.

In 2013 namen een aantal gekko’s (Chondrodactylus turneri) plaats in het onbemande ruimtevaartuig BION-M No. 1. Gedurende dertig dagen cirkelden ze in een baan rond de aarde. Om de bewegingen van de gekko’s goed te kunnen volgen op de videobeelden die van de dieren werden gemaakt, kreeg elke gekko een gekleurd bandje om.

Speelobject
Maar al voor de lancering ging het mis. Eén van de gekko’s slaagde erin om het bandje los te maken. Zodra de gekko’s in de ruimte kwamen, ging het bandje zweven. De gekko’s vonden dat machtig interessant en het bandje werd – tot verbazing van de observerende onderzoekers op aarde – een speelobject. Vier van de vijf gekko’s gingen met het zwevende bandje spelen, zo schrijven de onderzoekers in het blad Journal of Ethology. Zo duwden de gekko’s het bandje bijvoorbeeld met hun neus in het rond.

Geen voedsel
Niet alle gekko’s waren even speels, zo schrijven de onderzoekers. De ene gekko speelde meer dan de andere. Verder sluiten ze uit dat de gekko’s dachten dat het bandje voedsel was en daarom de interactie met het bandje opzochten. Met voorbij zwevend voedsel gaan ze namelijk heel anders om dan met het bandje.

De waarnemingen zijn opvallend. Op aarde spelen gekko’s namelijk eigenlijk nooit. Mogelijk omdat ze te druk zijn om zichzelf in leven te houden en simpelweg geen energie overhebben voor zoiets triviaals als spelen met een bandje.