Gisterenavond heeft NASA de Wide-field Infrared Survey Explorer (WISE) opdracht gegeven om zichzelf voorlopig op non-actief te zetten. De telescoop heeft een korte, maar prachtige carrière achter de rug: in een jaar tijd spotte WISE negentien nieuwe kometen en meer dan 33.500 asteroïden. Geldnood dwingt NASA echter om WISE voorlopig in winterslaap te houden.

WISE werd in december 2009 gelanceerd. De missie: de kosmos in infrarood bestuderen en vastleggen. Dat leverde keer op keer spectaculaire foto’s en nieuwe vondsten op. In totaal maakte WISE zo’n 1,8 miljoen foto’s van asteroïden, sterren en sterrenstelsels en legde hij de sterrenhemel 1,5 keer vast.

Koelvloeistof
In september 2010 werd bekend dat WISE te weinig koelvloeistof had om de infrarood detectoren op temperatuur te houden. Toch was de telescoop deels nog goed in staat om te observeren en dus kreeg de missie een vervolg. WISE richtte zich nu op objecten in ons zonnestelsel.

WIST U DAT…

…WISE heel veel mooie foto’s maakte? Deze van de Rozettenevel bijvoorbeeld. Of deze puffende ster. Of het Andromedastelsel.

Derde missie?
En nog steeds gaat het relatief goed met WISE. Er gingen dan ook stemmen op om de telescoop een derde missie te geven. Tijdens de eerste missie had WISE de sterrenhemel 1,5 keer vastgelegd en sommigen wilden dat hij ook de laatste helft nog af zou ronden. Maar een panel binnen NASA adviseerde om er vanaf te zien. Dat had vooral te maken met het prijskaartje van de missie: het zou zo’n 6,5 miljoen dollar kosten.

De ontwikkeling van WISE kostte zo’n 320 miljoen dollar. Nadat de koelvloeistof opraakte, richtte WISE zich op ons zonnestelsel en zocht de telescoop naar asteroïden die zich in de buurt van de aarde ophielden. Dat was een relatief goedkope opdracht die slechts 400.000 dollar kostte. Wellicht krijgt WISE in de toekomst nog een tweede kans.