Je brein in laten vriezen en als de technologie zo ver is, je herinneringen in een robot of computer laten uploaden. Dat scenario lijkt een stapje dichter bij te zijn gekomen na experimenten met een konijn.

Het is onderzoekers gelukt om het brein van een konijn in te vriezen en vervolgens – met vrijwel alle verbindingen intact – weer te laten ontdooien. En dat is een mijlpaal. Eerdere pogingen om het brein van een organisme in te vriezen en heelhuids weer te laten ontdooien, liepen altijd op niets uit. En wel doordat verbindingen in het brein door het proces van invriezen en ontdooien werden aangetast.

Prijs
Met hun succesvolle aanpak hebben de onderzoekers de Brain Preservation Prize for Small Mammals in de wacht gesleept. Daarmee hebben ze 27.000 dollar gewonnen. Inmiddels hebben de onderzoekers ook een groter brein – dat van een varken – aan hun cryopreservatie-techniek onderworpen. Ze hopen daarmee de Preservation Prize for Large mammal Brains in de wacht te slepen.

De aanpak
Maar onderzoekers hebben nu dus een methode ontwikkeld die het mogelijk maakt om een brein in te vriezen en in goede staat weer te ontdooien. Eerst verspreidden ze een vloeistof – glutaaraldehyde – door het brein van het konijn. Deze vloeistof moest het brein stabiliseren en verval tegengaan. Vervolgens koelden ze het brein af, terwijl ze een cryoprotectant (een stofje bedoeld om te beschermen tegen beschadiging door bevriezing) toedienden. Binnen vier uur tijd werd het brein afgekoeld tot een temperatuur van zo’n -135 graden Celsius. Vervolgens moest het brein weer ontdooid worden. De onderzoekers warmden het brein voorzichtig op en spoelden de cryoprotectant eruit.

Verbluffend
Het resultaat was verbluffend. Elke zenuwcel en elke synaps was prachtig bewaard gebleven. Het is voor het eerst dat alle neurale verbindingen in een volledig brein na invriezing en ontdooiing nog intact blijken te zijn.

Het onderzoek roept interessante vragen op. Er zijn namelijk aanwijzingen dat wanneer je een brein tot op zo’n gedetailleerd niveau weet te behouden ook de herinneringen die in het brein opgeslagen zitten, bewaard blijven. Gehoopt wordt dan ook dat het in de toekomst mogelijk is om ook een menselijk brein – en de herinneringen in dat brein – zo te bewaren. Wellicht kunnen ze dan later in een computer of robot worden geüpload, waardoor de geest van deze mensen als het ware weer tot leven komt.