isee3

Het is een groep enthousiastelingen gelukt om contact te leggen met een satelliet waar al bijna twee decennia geen contact meer met is geweest. “Wij voeren nu het commando over ISEE-3,” zo schrijven ze op hun website.

ISEE-3 is een satelliet die in 1978 gelanceerd werd en onder meer onderzoek deed naar de komeet Giacobini-Zinner. De jaren verstreken en de afstand tussen de satelliet en de aarde werd zo groot dat communicatie enige tijd onmogelijk was. Bijna twintig jaar was er geen contact met ISEE-3. Maar nu doet zich een mogelijkheid voor om contact te leggen met de satelliet. ISEE-3 beweegt zich namelijk weer richting de aarde. NASA – de eigenaar van de satelliet – gaf echter aan geen behoefte te hebben aan contact. Na een scheervlucht langs de aarde zou ISEE-3 gewoon weer – stilzwijgend – de ruimte in gaan.

Maar een groep enthousiastelingen vond dat zonde. Er was eindelijk een mogelijkheid om weer contact te maken: dat moesten ze toch proberen? En als het lukte om contact te maken, zouden ze de satelliet – die nu eigenlijk geen doel meer dient – een tweede leven kunnen geven. Ze wilden de satelliet opdracht geven in een baan rond de aarde te gaan vliegen en weer – net als vroeger – op jacht te gaan naar kometen. De enthousiastelingen – verenigd binnen de Space College Foundation – zetten een crowdfundings-campagne op om het benodigde geld in te zamelen en de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie gaf haar goedkeuring. Om contact te leggen, mocht de stichting gebruik maken van onder meer het Arecibo Radio Observatory en SETI’s Allen Telescope Array.

Daarmee zat de stichting – op papier – niets meer in de weg om een poging te wagen. Maar zou het lukken? Ja! De stichting meldt op haar site dat het gelukt is om contact te leggen met ISEE-3. Ze hebben niet alleen met succes een bericht naar de satelliet gestuurd, maar ook een signaal terug ontvangen. “De komende dagen en weken zal ons team de gezondheid van de satelliet onderzoeken en zich buigen over de technieken die nodig zijn om de motoren van de satelliet te starten en deze terug te brengen naar een baan rond de aarde,” zo is te lezen op de website van Space College Foundation.