Genetisch gemanipuleerde stamcellen worden binnenkort tijdens een gewaagd experiment in het brein van kankerpatiënten losgelaten. Deze stamcellen activeren daar een medicijn tegen kanker. Dit medicijn zoekt de kankercellen op en vernietigt deze.

Stamcellen worden standaard altijd naar kankercellen toegetrokken. De onderzoekers maken van die wetenschap gebruik; ze laten de stamcellen los zodat deze zich in en nabij de kankercellen kunnen nestelen. Zodra dat gebeurd is, dienen de onderzoekers het medicijn toe. Dit werkt echter alleen in de nabijheid van de genetisch gemanipuleerde stamcellen. Doordat deze zich in de buurt van de kankercellen bevinden, wordt de behandeling heel gericht uitgevoerd en kunnen de medicijnen de tumor uitschakelen en vernietigen. En dat zonder al te veel bijwerkingen; de medicatie is in de rest van het lichaam immers niet actief.

Muis
De eerste tests zijn veelbelovend. De onderzoekers lieten de genetisch gemanipuleerde stamcellen los in de hersenen van muizen met een agressieve vorm van hersenkanker. De massa van de tumoren werd na behandeling 70 procent kleiner.

Experiment
De onderzoekers hebben inmiddels de goedkeuring gekregen om hun ontdekking ook op mensen te testen. In het experiment krijgen twintig mensen met een tumor in de hersenen en een levensverwachting van drie tot zes maanden, gemanipuleerde stamcellen toegediend. Zodra de stamcellen zich in en nabij de tumor hebben genesteld, wordt het medicijn toegediend. Dit wordt alleen in de buurt van de stamcellen actief.

Veilig?
Onderzoekers zijn optimistisch. Wellicht zou de behandeling ook voor andere soorten kanker kunnen worden gebruikt. De angst dat de genetisch gemanipuleerde cellen op eigen houtje kanker veroorzaken, is ongegrond. De stamcellen zijn zo geprogrammeerd dat ze zich na 48 uur niet meer delen.

Of het in het echt allemaal net zo goed werkt als op papier zal binnenkort blijken.