liller-1

Het Gemini observatorium heeft een sterrencluster gefotografeerd nabij het centrum van de Melkweg. Deze compacte groep bestaat uit veel sterren met een totale massa van minimaal 1,5 miljoen zonnen. De kans is groot dat de verschillende sterren op elkaar botsen.

“Het heeft iets weg van een stellaire biljarttafel”, vertelt onderzoeker Francesco R. Ferraro van de universiteit van Bologna. “De kans op een botsing hangt af van de grootte van de tafel en het aantal biljartballen op de tafel.” In het geval van cluster Liller 1 is de tafel zeer klein en bevinden er zich veel te veel ‘ballen’ dicht bij elkaar. Wetenschappers vermoeden dat er regelmatig botsingen plaatsvinden in deze groep. De sterrenhoop is namelijk een bron van gammastraling, wat mogelijk wordt veroorzaakt door exotische objecten als millisecondepulsars. Onderzoekers zijn van mening dat deze neutronensterren ontstaan nadat sterren op elkaar botsen.

Liller 1 ligt 3.200 lichtjaar van het centrum van de Melkweg. In vergelijking: de afstand van de aarde tot het centrum van de Melkweg bedraagt ongeveer 25.000 lichtjaar. Het cluster is lastig te observeren vanaf de aarde, omdat gas en stof tussen de aarde en de sterrengroep het zicht ontnemen. Vandaar dat de bolvormige sterrenhoop alleen te zien is met een infraroodtelescoop of -camera.

Liller 1 lijkt op andere grote bolvormige sterrenhopen in onze Melkweg, zoals Omega Centauri. Omega Centauri is met een gewicht van vijf miljoen zonnen wel iets zwaarder. Wetenschappers schatten dat er meer dan één miljoen sterren in Omega Centauri bevinden. In het Melkwegstelsel bevinden zich zo’n 150 tot 200 bolvormige sterrenhopen. Dit zijn er iets minder dan het Andromedastelsel, die er naar schatting 500 heeft. De meeste bolhopen zijn heel oud en zijn waarschijnlijk tegelijkertijd met het sterrenstelsel geboren.