Wetenschappers hebben een ‘natuurlijke’ manier gevonden om kankercellen te doden. Door een gen te blokkeren, verliezen de cellen het eeuwige leven: ze worden oud en sterven af. De nieuwe methode is veelbelovend, omdat er geen giftige medicatie nodig is.

Kankercellen verspreiden zich en groeien voortdurend doordat ze zich blijven vermenigvuldigen. De cellen worden bovendien niet ouder. Uit een onderzoek in muizen blijkt echter dat het wegnemen van één gen genoeg is om ook kankercellen bejaard te maken. Zodra de cellen oud zijn, stoppen ze zich te vermenigvuldigen en komt de groei van tumoren stil te liggen. Uiteindelijk sterven de kankercellen.

In de experimenten werd gebruik gemaakt van genetisch gemanipuleerde muizen die een vorm van prostaatkanker ontwikkelden. Bij een deel van de muizen werd het gen Skp2 uitgeschakeld. Zes maanden later hadden deze dieren aanzienlijk kleinere tumoren dan de muizen waarin het gen nog actief was. Bovendien hadden de muizen zonder het gen minder kankercellen in hun lijfje.

De onderzoekers bereikten datzelfde effect toen ze het Skp2-gen in culturen van menselijke prostaatkankercellen blokkeerden. Volgens de wetenschappers zorgt het wegnemen van het Skp2-gen er enkel voor dat de kankercellen oud worden. Gezond weefsel ondervindt geen hinder van de behandeling. Op lange termijn kan de methode wellicht gebruikt worden om kanker te voorkomen of te behandelen.