ASTRONOMIE  Wat moeten we doen als een asteroïde op ramkoers ligt met de aarde? Aerospace ingenieur David French van het Luchtmacht Instituut voor Technologie heeft een manier gevonden om een asteroïde uit te schakelen. Niet door het object op te blazen met een kernbom ala Armageddon. Nee, de beste man kiest voor een ouderwetse lasso.

Door een gigantisch gewicht aan een asteroïde te binden met een lang stuk draad, verschuift het zwaartepunt van de asteroïde, waardoor de baan van het object langzaam verandert. De asteroïde is niet in één dag van koers gewijzigd. Het duurt tien tot vijftig jaar voor de asteroïde een veilige baan bereikt.

Het lijkt makkelijk, maar dat is het zeker niet. Het stuk gewicht moet enkele miljarden kilo’s zwaar zijn. De lengte van het touw bedraagt acht (hoogte Mount Everst) tot 60.000 kilometer (lang genoeg om twee-en-een-half keer om de aarde te wikkelen).

De oplossing klinkt onrealistisch, maar de bedreiging is echt. NASA’s Near Earth Object Program houdt asteroïden en kometen in de gaten die de aarde bedreigen. In totaal zijn er zo’n duizend objecten gelabeld als ‘mogelijk gevaarlijk’. Deze grote ruimtestenen kunnen met gemak een stad verwoesten, een tsunami veroorzaken of al het leven op aarde uitroeien door de atmosfeer van de planeet te vervuilen met stof.

“Wat zo mooi is aan het idee is dat er niets bestuurd hoeft te worden”, zegt French. “Wanneer het touw en het gewicht zijn bevestigd, wordt de asteroïde door de natuurwetten verplaatst. Verder komt er niets bij kijken.”

Er zijn ook critici, zoals astronoom David Morrison van de Asteroid & Comet Impact Hazards Group. “Wij zijn niet in staat om zulke grote objecten te lanceren. Daarnaast zijn de kosten om een sterk genoeg touw te ontwikkelen veel te hoog.” Voormalig Apollo-astronaut Russell Schweickart is het ermee eens. “Vanuit praktisch oogpunt is de techniek één grote bende. Hoe bevestig je een touw aan een draaiende asteroïde, zonder dat deze verstrengeld raakt?”

Schweickart en Morrison zijn van mening dat de simpele oplossing beter werkt: de baan van de asteroïde veranderen door een object op de asteroïde te laten crashen.