Een team van Canadese archeologen heeft in het zuiden van Italië 2000 jaar oude botten gevonden. En deze exemplaren horen daar eigenlijk helemaal niet, want ze zijn Aziatisch. De ontdekking zet datgene wat de wetenschappers over de Romeinen dachten te weten op zijn kop; blijkbaar hadden ze meer connecties dan werd aangenomen.

De botten zijn van een man. Uit DNA-onderzoek blijkt dat hij uit het oosten van Azië komt. En dat is opvallend. Tweeduizend jaar geleden wisten de Romeinen heel weinig over China. En directe contacten met beschavingen in het verre oosten bleven ook uit.

De Aziatische man is op een begraafplaats in Vagnari aangetroffen. Vagnari was in de Romeinse tijd een industrieel gebied waar tegels werden gemaakt en ijzer werd verwerkt. Ambachtslieden en slaven werkten er aan producten die het steeds groter wordende Romeinse rijk hard nodig had. De keizer was er de baas, maar werd vertegenwoordigd door iemand die zijn belangen waarnam. Er zijn in dit gebied in totaal vijfenzeventig skeletten uit de eerste, tweede en derde eeuw na Christus gevonden. Slechts één van deze is Aziatisch.

Uit de goederen die in het graf van de Aziaat zijn gevonden blijkt niet dat hij in het buitenland geboren is. De wetenschappers kunnen dan ook alleen op basis van DNA vaststellen dat de man geen Romein was. Volgens de onderzoekers werkte hij in Vagnari en wijst alles erop dat de connecties van de Romeinen toch verder reikten dan gedacht.