Wetenschappers hebben plastic ontwikkeld dat rood kleurt als het ‘gewond’ is en zich daarna zelf repareert.

De onderzoekers presenteerden het bijzondere plastic tijdens een bijeenkomst van de American Chemical Society. En het onderzoek mag best baanbrekend worden genoemd. Zeker als u bedenkt dat plastics een steeds belangrijkere rol gaan spelen: in toenemende mate vervangen ze staal en glas, maar ook aluminium en papier bijvoorbeeld.

Reparatie
Logisch: het plastic kan namelijk heel wat hebben. Er is echter één probleempje. Want als het plastic beschadigd raakt, is het lastig te repareren. Vandaar dat onderzoekers reikhalzend uitzien naar de dag waarop plastics zichzelf kunnen repareren. En die dag is zojuist een stukje dichterbij gekomen.

WIST U DAT…

…er voor de fabricage van plastics niet langer aardolie nodig is?

Rood kleurtje
Onderzoeker Marek Urban van de universiteit van Southern Mississippi heeft nu samen met zijn team plastic ontwikkeld dat zelf aan kan geven of het nog heel is. En als het niet meer heel is, kan het zichzelf ook repareren. Hoe het werkt? Het plastic bestaat uit kleine moleculaire ‘bruggetjes’ die de chemicaliën waar het plastic uit bestaat bij elkaar houden. Als het plastic beschadigt, breken deze bruggetjes en verandert hun vorm. Urban heeft er nu voor gezorgd dat een vormverandering van deze bruggen ook resulteert in een rode kleur. Dus op het punt waar de bruggen kapot zijn, kleurt het plastic dan rood. Door het plastic vervolgens bloot te stellen aan licht, herstellen de bruggen zich en verdwijnt de rode kleur. Het plastic is dan weer als nieuw.

Het plastic kleurt rood als het kapot is en herstelt zichzelf daarna. Foto: Prof. Marek W. Urban.

Keer op keer
En het plastic van Urban kan dat trucje niet één keer, maar vele keren herhalen. En dat is bijzonder. Veel plastics die zichzelf kunnen repareren, werken met capsules die openbreken en ervoor zorgen dat een scheur of gat gedicht wordt. Maar zodra een capsule leeg is, kan er niet meer gerepareerd worden. Dat probleem heeft het plastic van Urban niet. Een ander voordeel is dat er enkel gewoon licht voor nodig is om het plastic te repareren. Eerdere plastics die zichzelf repareren, maakten bijvoorbeeld gebruik van UV-licht.

Hoewel het plastic al zeer veelbelovend is, is er nog wel wat ruimte voor verbetering. Zo willen de onderzoekers er voor gaan zorgen dat ook hittebestendig plastic zichzelf straks gaat repareren.