Het gif van een jonge slang valt het zenuwstelsel aan, terwijl het gif van oudere slangen gevaarlijk is voor het hart- en vaatstelsel.

Dat hebben onderzoekers van de universiteit van Queensland ontdekt. Bruine slangen leven onder meer in Australië. En zijn zeer giftig.

Zenuwen
De wetenschappers bestudeerden het effect dat het gif van bruine slangen op andere organismen heeft. Ze ontdekten dat de leeftijd van de slang van grote invloed is op wat er in het lichaam van de prooi gebeurt. Het gif van een jonge slang valt het zenuwstelsel aan. En het gif van een oudere, volwassen slang richt zich op het hart- en vaatstelsel.

Andere prooi
“Het komt doordat jonge bruine slangen gespecialiseerd zijn in hagedissen en zich als volwassenen specialiseren in zoogdieren,” legt onderzoeker Brian Fry uit. “Jonge bruine slangen produceren klinische symptomen die vergelijkbaar zijn met die van de doodsadder wanneer ze slapende hagedissen opsporen en verlammen. Eenmaal ouder bevat hun gif stoffen die de bloedstolling verstoren, waardoor hun prooien – knaagdieren – een beroerte krijgen en immobiel worden.” Bruine slangen kunnen ook mensen bijten. Mensen zullen – door hun enorme volume bloed – niet snel een beroerte krijgen, maar kunnen wel sterven aan interne bloedingen.

De nieuwe studie lost ook een ander mysterie op: hoe het toch kan dat het gif van de bruine slang zo snel een vernietigende impact heeft op de gezondheid van de prooi. Eerder onderzoek toonde al aan dat het gif van bruine slangen een enzym in het bloed omzet, zodat een bloedprop ontstaat. Maar de veranderingen die daarop volgden, gingen eigenlijk te snel om alleen door dit enzym verklaard te worden. “Ons team ontdekte dat bruine slangen tevens Factor VII, een ander bloedstollingsenzym, activeren,” vertelt Fry. Die twee acties samen leiden tot de waargenomen snelle veranderingen in het bloed.