Nieuw bewijs dat er in de atmosfeer van de maan spannende dingen gebeuren.

De ijswolk bevindt zich boven de zuidpool van Titan op een hoogte van zo’n 160 tot 210 kilometer. Daarmee bevindt de wolk zich ver boven de regenwolken van Titan. De ijswolk is bovendien omvangrijk en beslaat een gebied tussen 75 en 85 graden zuiderbreedte.

Tegelijkertijd gecondenseerd
Onderzoek wijst uit dat de wolk bestaat uit een combinatie van waterstofcyanide en benzeen. “Deze wolk vertegenwoordigt een nieuwe chemische formule voor ijs in Titans atmosfeer,” vertelt onderzoeker Carrie Anderson. “Wat interessant is, is dat dit giftige ijs bestaat uit twee moleculen die tegelijkertijd uit een rijke mix aan gassen gecondenseerd zijn.”

Wist je dat…

…er aanwijzingen zijn dat op Titan heftige regenstormen voorkomen? Tijdens die buien komt er geen water, maar vloeibaar methaan uit de lucht zetten. Soms wel 30 centimeter per dag!

Herfst
Onderzoekers ontdekten de wolk dankzij Cassini. De sonde spotte de wolk drie keer tussen juli en november 2015. In die periode liep de herfst op Titan op zijn einde (seizoenen op de maan duren zeven aardse jaren).

Noordpool
Eerder ontdekten onderzoekers ook al een ijswolk op het noordelijk halfrond van Titan. Deze wolk hing echter veel lager (onder de 150 kilometer) en had een heel andere samenstelling: waterstofcyanide en het complexe cyanoacetyleen.

Eén van de laatste foto’s die ruimtesonde Cassini naar de aarde stuurde laat Titan zien. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute.

Titan is de grootste maan die Saturnus rijk is en de enige maan in ons zonnestelsel met een dichte atmosfeer en wolken. De atmosfeer van de maan bestaat voornamelijk uit stikstof en methaan. Onderzoek wijst uit dat in de atmosfeer van de maan allerlei chemische processen gaande zijn, waarbij soms ook heel complexe (organische) moleculen ontstaan.