De reuzenringen – die veel groter en zwaarder zijn dan die van Saturnus – draaien precies de ‘verkeerde kant’ op, zo suggereert nieuw onderzoek.

Het ringenstelsel rond exoplaneet J1407b is bijzonder. Het is niet alleen het eerste ringenstelsel dat buiten ons eigen zonnestelsel werd aangetroffen, het is ook nog eens gigantisch. Zo wees onderzoek uit dat het maar liefst dertig ringen telt en een diameter heeft van zo’n 123 miljoen kilometer!

"Als we deze ringen (de ringen rond J1407b, red.) rond Saturnus zouden plaatsen, konden we ze 's nachts vanaf de aarde zien, vele malen groter dan de volle maan," vertelde onderzoeker Matthew Kenworthy eerder.

“Als we deze ringen (de ringen rond J1407b, red.) rond Saturnus zouden plaatsen, konden we ze ’s nachts vanaf de aarde zien, vele malen groter dan de volle maan,” vertelde onderzoeker Matthew Kenworthy eerder.

Kan het ringenstelsel standhouden?
Wetenschappers hebben zich nu opnieuw over het bijzondere ringenstelsel gebogen. Ze vroegen zich daarbij af of het ringenstelsel wel stand kan houden. Dat is niet zo’n heel gekke vraag. J1407b draait in een heel ovaalvormige baan rond zijn ster heen en komt soms dus relatief dicht bij die ster in de buurt. Het is niet ondenkbaar dat de zwaartekrachtsinvloeden van de ster dan resulteren in het uiteenrukken van de ringen.

Stabiel
Nieuwe simulaties (zie hieronder) tonen echter aan dat het ringenstelsel stabiel is en meer dan 100.000 jaar blijft bestaan, als de ringen precies de andere kant op draaien dan de draairichting van de planeet rond de ster. “Het is misschien wat vergezocht: enorme ringen die in tegengestelde richting draaien,” erkent onderzoeker Steven Rieder. “Maar we hebben nu berekend dat een ‘normaal’ ringensysteem niet kan blijven bestaan.”

Ongebruikelijk
Het moet worden toegegeven: dergelijke ‘tegendraadse’ ringen zijn niet echt gebruikelijk. Onduidelijk is nog hoe de ringen aan hun tegendraadse karakter zijn gekomen. De onderzoekers denken dat er een catastrofe heeft plaatsgevonden waarbij de ringen (of de planeet) de ‘verkeerde kant’ op zijn gaan draaien.

Onderzoekers blijven zich in J1407b verdiepen. Zo hopen ze nog uit te zoeken hoe de ringen rond de exoplaneet zijn ontstaan en hoe de ringen door de tijd heen veranderen.