kameel

Kamelen op een Arctisch eiland: het klinkt als een sprookje, maar 3,5 miljoen jaar geleden was dat heel normaal, zo blijkt. Wetenschappers hebben op Ellesmere-eiland de resten van een flinke kameel ontdekt. Het is de meest noordelijk levende kameel die ooit is teruggevonden.

Tegenwoordig worden de kamelen ook wel de schepen van de woestijn genoemd. Dat is ook waar we ze meestal aantreffen: in de grootste zandbakken die onze planeet rijk is. Maar vele jaren geleden was dat anders. Toen kwamen kamelen ook een stukje noordelijker voor. Maar dat hun leefgebied zich tot het Arctisch gebied uitstrekte, dat hadden onderzoekers niet zien aankomen. “Deze botten zijn het eerste bewijs van kamelen die hoog in het Arctische gebied woonden,” vertelt één van de onderzoekers. Met de vondst blijkt het leefgebied van de kameel zich lang geleden 1200 kilometer noordelijker uit te hebben gestrekt, dan gedacht. “Het suggereert dat de lijn waar uiteindelijk de moderne kamelen uit voortkwamen van oorsprong aangepast was aan een leven in Arctische bossen.”

Collageen
De onderzoekers troffen de resten op Ellesmere-eiland aan. In eerste instantie wisten de wetenschappers niet om welk dier het ging. Om dat te achterhalen, riepen ze de hulp van onderzoeker Mike Buckley van het Manchester Institute of Biotechnology in. Hij bestudeerde het collageen in de botten en vergeleek het vervolgens met collageen in botten van 37 moderne zoogdieren en fossiele resten van een andere kameel. Zo ontdekte hij dat het bot qua collageen bijna identiek was aan de botten van moderne dromedarissen en de fossiele resten van een kameel uit de IJstijd. Dat schrijven de onderzoekers in het blad Nature Communications.

Ellesmere-eiland. Afbeelding: Google Maps.

Ellesmere-eiland. Afbeelding: Google Maps.

Gigantisch
De kameel op Ellesmere-eiland was in verschillende opzichten anders dan de moderne kameel zoals we die nu in woestijnen aantreffen. Zo was de kameel in het Arctische gebied aanzienlijk groter: zijn botten zijn ongeveer dertig procent langer dan die van de moderne kameel. Ook het leefgebied waar deze kameel aan was aangepast, was heel anders. Fossiele resten die in de omgeving van de botten zijn aangetroffen, wijzen erop dat de kameel in een bosrijke omgeving leefde. Dat is niet zo heel gek: in de tijd waarin de kameel leefde – zo’n 3,5 miljoen jaar geleden – was het opvallend warm op aarde. Vandaar dat ook heel noordelijk bossen konden ontstaan.

De onderzoekers zijn blij met de vondst. Ze hopen dat de botten van de kameel ze uiteindelijk veel meer kan vertellen over de evolutie van de moderne kameel. “Misschien zijn sommige specialisaties die we in moderne kamelen zien, zoals hun brede platte voeten, hun grote ogen en vetbulten wel aanpassingen die ontstonden toen ze in het poolgebied leefden.”