giraf

Misschien heb je er nog nooit over nagedacht, maar het is eigenlijk best knap dat een giraf overeind kan blijven. Zijn dunne pootjes dragen een gewicht van maar liefst 1000 kilo. Onderzoekers hebben nu ontdekt hoe dat kan.

“Giraffen zijn heel zware dieren, maar hebben voor een dier van deze grootte, ongebruikelijk smalle lidmaatbeenderen,” vertelt onderzoeker Christ Basu. “Dat betekent dat de beenderen in hun poten onder enorme druk staan.” Die druk is zo groot dat het een wonder mag heten dat de giraffen niet ter aarde storten.

Hoog
Maar Basu en zijn collega’s hebben nu ontdekt hoe de giraf het hoofd hoog weet te houden. Ze ontdekten dat de giraf dat te danken heeft aan groeven in de equivalent van de menselijke middenvoets- en middenhandsbeentjes. Deze botten zijn in giraffen enorm lang (ongeveer de helft van de lengte van het been). In deze botten bevinden zich – in de lengte – groeven. In die groeven bevindt zich elastisch weefsel.

Elastisch
Omdat het weefsel elastisch is – en dus geen spier – kan het zelf geen kracht genereren, maar enkel passief ondersteunen. Het betekent dat giraffen hun gewicht kunnen dragen, zonder dat ze actief heel veel spieren hoeven aanspannen en dus moe worden. Het weefsel voorkomt waarschijnlijk ook dat de gewrichten in de voet zich overstrekken en de giraf ter aarde stort.

De onderzoekers baseren hun conclusies op experimenten met botten van dode giraffen. Ze zetten de botten in een frame en oefenden er vervolgens druk op uit. De botten bleken fier overeind te blijven staan. Zelfs als ze een gewicht groter dan 250 kilo moesten dragen. En dat bleek dus te wijten te zijn aan de bijzondere structuur van hun botten. “We denken dat het ligament (het elastische weefsel, red.) giraffen in staat heeft gesteld om zo groot te worden. Anders zou dat niet zijn gelukt.”