Hierdoor is de zeespiegel in deze periode met wel 27 millimeter gestegen.

Onderzoekers hebben in een nieuwe studie in kaart gebracht hoeveel ijs er tussen 1961 en 2016 wereldwijd is geslonken. En het gaat om enorme getallen. Zo stellen de onderzoekers dat we in die periode zo’n 9000 miljard ton (ofwel 9 625 000 000 000 ton) ijs zijn kwijtgeraakt. Het gevolg? Een zeespiegelstijging van wel 27 millimeter.

Gletsjers
De grootste bijdragers waren de gletsjers in Alaska, op de voet gevolgd door de smeltende kappen in Patagonië en gletsjers rond de Noordpool. Ook gletsjers in de Europese Alpen, de Kaukasus en Nieuw-Zeeland waren onderhevig aan smelt. Vanwege deze relatief kleine gebieden, droegen hun verliezen echter niet gelijk bij aan de stijgende zeespiegel.


Het wereldwijde verlies aan ijs tussen 1961 en 2016. Afbeelding: Zemp

Meetmethoden
Om tot de aantallen te komen, combineerden het onderzoeksteam veldwaarnemingen van het ijs met satellietmetingen. Laatstgenoemde meet het oppervlak van de aarde digitaal en verstrekt vervolgens gegevens over veranderingen in ijsdikte op verschillende momenten. Op die manier konden de onderzoekers verandering in ijsdikte van meer dan 19.000 gletsjers van over de hele wereld reconstrueren. “Door deze twee meetmethoden te combineren, kunnen we inschatten hoeveel ijs er sinds de jaren zestig in alle berggebieden verloren is gegaan,” legt onderzoeker Michael Zemp uit. “De veldwaarnemingen leveren de jaarlijkse schommelingen op, terwijl de satellietgegevens ons in staat stellen om het totale ijsverlies over meerdere jaren of decennia te bepalen.”

335 miljard ton ijs
En de cijfers liegen er niet om. Het wereldwijde massaverlies van gletsjerijs is vooral de afgelopen dertig jaar aanzienlijk toegenomen. Zo ontdekten de onderzoekers dat er nu zo’n 335 miljard ton ijs per jaar verloren gaat. Dit komt overeen met een zeespiegelstijging van bijna 1 millimeter per jaar. “Wereldwijd verliezen we ongeveer drie keer het volledige ijsvolume van de Europese Alpen per jaar!” Onderstreept Zemp. Dit gesmolten ijs van gletsjers is goed voor 25 tot 30 procent van de huidige toename van de wereldwijde zeespiegel.

Tellen we alle smelt bij elkaar op, dan komt het verlies overeen met de volledige verdwijning van de ijskap van Groenland. Op dit moment ziet het er ook niet direct naar uit dat het tij te keren valt. Zo denken wetenschappers dat bijvoorbeeld de Antarctische ijskap de komende jaren nog veel meer ijs gaat verliezen. En dat is zorgwekkend. Want dit betekent dat de zeespiegel nog veel verder gaat stijgen. Zo voorspellen wetenschappers dat als de ijskap blijft wegsmelten, deze in de komende eeuwen verantwoordelijk is voor een zeespiegelstijging van meerdere meters.