Gliese 581d gaat de boeken in als de eerste exoplaneet waarvan we weten dat leven er wellicht mogelijk is.

Wetenschappers dachten dat Gliese 581d te koud zou zijn om leven te herbergen, maar modellen laten iets anders zien. Het is mogelijk dat de planeet een dichte, stabiele atmosfeer heeft die de planeet warm houdt. Door die warmte zouden zich op de planeet ook oceanen (en dus water) bevinden.

Goed nieuws
En dat is toch wel goed nieuws. Want de verwachtingen omtrent de 581’s waren hoog gespannen. Nog niet zolang geleden ontdekten onderzoekers dat Gliese 581 (een rode dwerg) omringd werd door drie interessante exoplaneten: 581c, 581g en 581d. 581c leek een kanshebber voor leven te zijn, maar na grondig onderzoek bleek de exoplaneet te warm. Onderzoekers richtten zich toen op 581g, maar bij nader inzien bleek dat deze planeet waarschijnlijk helemaal niet bestond. Nu hebben de onderzoekers zich dan op 581d gericht: de planeet die het verst van Gliese 581 verwijderd is. En nu blijkt dit de eerste exoplaneet te zijn waarvan met zekerheid kan worden vastgesteld dat leven er tot de mogelijkheden behoort.

WIST U DAT…

…SETI luistert naar exoplaneten die ontdekt zijn door Kepler?

Ver weg
Dat wil echter niet zeggen dat we massaal onze koffers kunnen pakken. De exoplaneet is waarschijnlijk niet zo geschikt voor mensen. Het is namelijk nogal ver weg (een reistijd van zo’n 300.000 jaar) en de omstandigheden zijn ook niet zo best. Zo is de zwaartekracht er twee keer zo groot. Ook is het er donker en is de atmosfeer giftig.

Leven?
Maar dat wil niet zeggen dat er helemaal geen leven mogelijk is. Mogelijk varen andere organismen wel bij de omstandigheden op de planeet. In de toekomst kunnen we dat met behulp van sterke telescopen nagaan.

Wetenschappers zijn blij met de vondst. Voor het eerst kan er worden vastgesteld dat er een exoplaneet is die mogelijk alles in zich heeft om ruimte te bieden aan het leven.

Bovenstaande afbeelding laat Gliese 581 en enkele exoplaneten zien. Afbeelding: ESO.