Astronomen denken dat het in de toekomst niet alleen mogelijk is om vulkanen te spotten op exoplaneten. Ook buitenaardse oceanen moeten te zien zijn. De wetenschappers hopen dat een buitenaardse oceaan licht reflecteert, waardoor er een glinstering ontstaat. Deze glinstering is te zien met de James Webb telescoop, die in 2014 wordt gelanceerd.

Tyler Robinson van de universiteit van Washington in Seattle hoopt dat zijn nieuwe techniek de heilige graal is om een zusje van de aarde te vinden. Hij denkt dat een glinstering een signaal is dat er aardachtige planeet in onze kosmische buurt aanwezig is.

“Zo’n glinstering is vergelijkbaar met wat u ziet als u op het strand naar een zonsopgang kijkt”, zegt Robinson. “Wanneer de zon zich laag bij de horizon bevindt, dan gedraagt de oceaan zich als een spiegel.”

De glinstering is nog beter zichtbaar als slechts één klein deel van de planeet wordt verlicht en er een sikkel te zien is. Hoewel een oppervlak van een exoplaneet de komende decennia nog niet te fotograferen is, is een glinstering mogelijk wel op te vangen, bijvoorbeeld met de James Webb telescoop.

“Deze telescoop heeft een beetje hulp nodig om een glinstering te vinden”, beweert Robinson. “Een externe verduisteraar is handig. Een schild dat voor de telescoop hangt en het licht van een ster blokkeert. Hierdoor zijn de zwakke exoplaneten rondom de moederster beter zichtbaar.”