megalodon

Goed nieuws: Amerikaanse onderzoekers hebben de angstaanjagende mythe die stelt dat de Megalodon – een tot wel achttien meter lange haai – nog steeds bestaat, ontkracht. En wel door vast te stellen wanneer deze haai exact uitstierf.

De onderzoekers verzamelden wetenschappelijke literatuur over de Megalodon en gebruikten een nieuw wiskundig model om het uitsterven van de haai in kaart te brengen. Eerder werd dit model al gebruikt om het moment waarop de dodo uitstierf vast te stellen.

Megalodon in Nederland
De Megalodon was een echte gigant: een volwassen Megalodon kon wel achttien meter lang worden. De tanden van de haai waren tot wel vijftien centimeter lang. Hij joeg voornamelijk op walvisachtigen. De Megalodon was bijna in alle zeeën op aarde te vinden. In de tijd waarin deze haai leefde (tussen de 15 en 2,6 miljoen jaar geleden) stond Nederland nog bijna helemaal onder water. Ook in deze ondiepe wateren kon de Megalodon zich prima redden. Daarvan getuigen tanden van de Megalodon die onder meer in Zeeland en Zuid-Limburg zijn teruggevonden.

2,6 miljoen jaar geleden
Op basis van hun studie kunnen de onderzoekers concluderen dat de laatste Megalodon 2,6 miljoen jaar geleden het loodje legde. “Ik denk dat mensen die geïnteresseerd zijn in dit dier het verdienen om te weten wat het wetenschappelijke bewijs laat zien, met name na de Discovery Channel-specials die impliceerden dat Megalodon nog steeds in leven zou zijn,” vertelt onderzoeker Catalina Pimiento.

Filtervoeders
Maar haar studie is niet alleen bedoeld om een mythe te ontkrachten. Onderzoekers willen ook graag achterhalen welke gevolgen het uitsterven van deze enorme haai voor de rest van het ecosysteem had. Maar dan moeten we eerst wel weten wanneer de haai het toneel verliet. “Toen we het moment waarop de Megalodon uitstierf, berekenden, viel het ons op dat rond die tijd ook de moderne functie en enorme omvang van de filtervoeders voet aan de grond kreeg. Toekomstig onderzoek zal moeten achterhalen of het uitsterven van de Megalodon onderdeel uitmaakte van de evolutie van deze nieuwe klasse walvissen.”

Door het in kaart brengen van de consequenties van het uitsterven van de Megalodon, kunnen we wellicht ook een beeld krijgen van wat er gebeurt als de grote haaien die vandaag de dag nog op aarde leven, verdwijnen. Diverse onderzoeken hebben al aangetoond dat deze haaien het moeilijk hebben. “Wanneer je grote haaien verwijdert, dan zijn er kleinere haaien in overvloed en zijn eten meer van de ongewervelde dieren die ook wij mensen eten.”