Het is onderzoekers gelukt om uitlopers van avocadoplanten in te vriezen en – na ontdooiing – weer uit te laten groeien tot gezonde plantjes.

Het is een echte primeur. Want ondanks dat er al meer dan veertig jaar onderzoek naar wordt gedaan, lukte het onderzoekers tot voor kort maar niet om avocadoplanten in te vriezen en daarna weer te ontdooien en verder te laten groeien.

Het onderzoek
Maar onderzoekers van de universiteit van Queensland hebben nu goed nieuws. Na heel veel oefenen en proberen is het gelukt. En in een kas nabij de universiteit pronken nu zo’n tachtig gezonde avocadoplanten die nog niet eens zo heel lang geleden nog in vloeibaar stikstof lagen ingevroren.


De onderzoekers vroren de toppen van avocado-scheuten in. Ze gebruikten daarvoor vloeibaar stikstof, dat een temperatuur van zo’n -196 graden Celsius heeft. “Vloeibaar stikstof heeft geen elektriciteit nodig om op temperatuur te blijven (…) en daarom is dit een heel effectieve manier om plantmateriaal voor een onbepaalde tijd op te slaan,” legt onderzoeker Chris O’Brien uit. Na het invriezen, volgde het meest spannende gedeelte: zou het lukken om deze stukjes avocadoplant heelhuids te ontdooien en weer uit te laten groeien tot gezonde planten? Het viel niet mee, zo bekent O’Brien. “Eerst bleef er na ontdooien slechts een soort bruine moes over. Er was geen protocol, dus ik moest experimenteren.” O’Brien en collega’s probeerden verschillende dingen. Zo voorzagen ze de scheuten voor invriezen van extra vitamine C en andere stofjes. “Het was een kwestie van trial and error om de optimale mix te verkrijgen en het ideale moment van toediening te bepalen.”

Twee maanden geduld
Maar O’Brien kreeg het lek boven en slaagde er uiteindelijk in om de ingevroren stukjes avocadoplant weer uit te laten lopen. De scheutjes worden daartoe nadat ze ingevroren zijn geweest in een petrischaaltje geplaatst met daarin een sucrose-mengsel. “Het duurt ongeveer 20 minuten om ze te laten ontdooien. Na ongeveer twee maanden krijgen ze nieuwe blaadjes en zijn ze klaar om te gaan wortelen.”

Vervolg
De onderzoekers experimenteerden met twee verschillende cultivars van de avocadoplant: de Reed-avocado’s en de Velvick-avocado’s. Van de eerstgenoemde variant liep 80 procent na invriezen weer uit. Van de tweede zo’n zestig procent. In totaal staan er nu bijna tachtig opnieuw tot leven gewekte plantjes in een kas nabij de universiteit te groeien. De komende tijd worden ze nauwlettend in de gaten gehouden. Zo zijn onderzoekers natuurlijk heel benieuwd wanneer ze gaan bloeien en vrucht dragen.


Implicaties
Het onderzoek heeft verschillende implicaties. Nu het gelukt is om scheuten van de avocadoplant na invriezen weer uit te laten lopen, kan deze plant ook gemakkelijker langdurig worden opgeslagen. Dat biedt onder meer kansen voor toekomstige missies naar bijvoorbeeld Mars. Omdat een enkele reis al snel zo’n 250 dagen in beslag neemt, kunnen Marskolonisten niet zo gemakkelijk bevoorraad worden en zullen zij hun eigen voedsel moeten gaan verbouwen. Door ze wat ingevroren avocado-scheuten mee te geven, kunnen ze aldaar ook de populaire avocado telen en nuttigen. “Je kunt inderdaad stellen dat dit avocado’s voor het ruimtetijdperk zijn: klaar om ingevroren en naar Mars verscheept te worden zodra bemande vluchten tot de mogelijkheden behoren,” stelt onderzoeker Neena Mitter.

Maar eigenlijk is dat niet direct de reden dat onderzoekers zoveel tijd in deze populaire vrucht hebben gestoken. “Het doel is om belangrijke avocado-cultivars en belangrijke genetische kenmerken te beschermen tegen mogelijke vernietiging door bijvoorbeeld bosbranden en ziektes,” aldus O’Brien. Zodat we – ook niet onbelangrijk – ook hier op aarde nog lang van de vrucht kunnen genieten.