Het is nog nooit waargenomen: een menselijke cel die DNA afstaat aan een vijandige, bacteriële tegenhanger. Tot nu dan: wetenschappers hebben in het genoom van de bacterie Neisseria gonorrhoeae – veroorzaker van gonorroe – een stukje menselijk DNA gevonden. Met behulp van het DNA kan de bacterie zich voortdurend aanpassen en overleven.

Waarschijnlijk heeft de bacterie de mogelijkheid om menselijk DNA in zijn cellen te genereren nog niet zolang geleden ontwikkeld. Uit de studie blijkt dat het een relatief recente evolutionaire gebeurtenis betreft.

Aanpassen
De studie verklaart waarom gonorroe – een aandoening die zich via seksuele contacten verspreidt – zich zo dapper overeind kan houden. Het DNA in de cellen stelt de bacterie in theorie in staat om zich voortdurend aan te passen. Of de bacterie met behulp van het DNA ook steeds beter nageslacht op de wereld zet, is nog onduidelijk.

Niet gemakkelijk
Het moet overigens niet gemakkelijk geweest zijn voor de bacterie om het DNA te verkrijgen. Uit eerdere onderzoeken is al gebleken dat bacteriën onderling DNA kunnen uitwisselen. “Maar menselijk DNA in een bacterie: dat is een hele grote sprong,” stelt onderzoeker Mark Anderson. “Deze bacterie heeft meerdere hindernissen moeten nemen alvorens het DNA te kunnen bemachtigen.”

Gonorroe is een wereldwijd probleem. Naar schatting krijgen elk jaar zo’n vijftig miljoen mensen de ziekte. Vaak is deze goed te bestrijden met antibiotica, maar het aantal varianten antibiotica dat aanslaat, loopt rap terug: de ziekte wordt steeds resistenter voor de medicatie.