Google PageRank is een methode om internetpagina’s te ordenen naar importantie. Hoe hoger de PageRank van een website; hoe hoger de website scoort in de zoekmachine Google. Deze methode om websites te beoordelen werd in 1998 bedacht door Sergey Brin en Larry Page. Het oorspronkelijke idee komt echter uit 1941.

PageRank werkt als volgt: iedere website heeft een paar munten. Deze munten mag de website verdelen onder andere websites. Google ziet een link naar een andere website als het verdelen van een muntstuk.

Een voorbeeld: onderaan dit nieuwsbericht staat een link naar Physorg. Deze site is gebruikt als bronmateriaal voor dit artikel. Google geeft een muntstuk van Scientias.nl aan Physorg. Natuurlijk heeft Scientias.nl veel meer links naar andere sites, waardoor elke site een fractie van een muntstuk krijgt. Hoe meer muntstukken een website heeft, hoe belangrijker de website is. En wanneer een website met veel muntstukken een link plaatst naar een andere site, dan krijgt de andere website automatisch meer muntstukken dan van een website met minder muntstukken. Een website met veel muntstukken wordt door Google gezien als een website met veel autoriteit: een website die goed in staat is om te bepalen wat andere goede websites zijn.

Op deze manier krijgt iedere website een bepaalde waarde. Een website met weinig muntstukken heeft een PageRank van 1; een website met veel muntstukken heeft een PageRank van 10. De meeste websites hebben een PageRank van 3, 4 of 5.

De PageRank-methode werd in 1941 bedacht door economist Wassily W. Leontief. Iedere industriële sector is afhankelijk van andere: om materialen te krijgen (inputs) en om de uiteindelijke producten te verkopen (outputs). Leontief ontwikkelde een methode om de waarde van iedere industrie te berekenen. Hoe vaker een industrie genoemd wordt bij inputs, hoe belangrijker de industrie is. In 1973 kreeg Leontief een Nobelprijs voor zijn werk in de economie.

Later zijn er nog meer vergelijkende methoden toegpast. In 1965 – 33 jaar voordat Page en Brin PageRank ontwikkelden – kwam socioloog Charles Hubbell op een methode om individuele mensen te beoordelen: een persoon is belangrijk als hij of zij wordt erkend door belangrijke mensen. In 1976 ontwikkelden Gabriel Pinski en Francis Narin een methode om publicaties te beoordelen. Des te vaker een publicatie wordt geciteerd, des te belangrijker een publicatie is.

Google PageRank maakte Google een snelle, eerlijke en democratische zoekmachine. Maar de PageRank-methode kan op veel meer gebieden gebruikt worden. Dit toont het verleden aan.