Met een Google Doodle eert Google vandaag Amelia Earhart. En dat is welverdiend, zo blijkt als we in onze archieven duiken en het levensverhaal van Amelia Earhart boven water halen. Een bijzondere vrouw die uitgroeide tot een mysterie.

Amelia Earhart heeft heel wat bijzondere verrichtingen op haar naam staan. Zo steekt ze in 1932 in haar eentje in een vliegtuig de Atlantische Oceaan over. De oversteek gaat de boeken in als de snelste ooit en de langste afstand die op dat moment door een vrouw is gevlogen. Ook is Earhart de eerste vrouw die deze oceaan oversteekt. In 1935 herhaalt ze haar kunstje, maar dan met de Stille Oceaan: ze is de eerste vrouw die deze oceaan oversteekt.

Vlucht om de wereld
Earhart is nog jong als ze deze eerste mijlpalen op haar naam schrijft: nog geen veertig lentes oud. Ze lijkt dan ook een roemrijke carrière voor zich te hebben. Zeker als ze enkele jaren later de kans van haar leven krijgt. Ze mag in een vliegtuigje de wereld rond vliegen. Samen met haar navigator Fred Noonan vertrekt ze in 1937 om opnieuw een record te vestigen. De twee keren nooit terug.

Amelia Earhart.

Verdwijning
Op 2 juli 1937 slaat het noodlot namelijk hard toe. Earhart en Noonan waren onderweg naar Howlandeiland, maar komen daar nooit aan. Een grootscheepse zoekactie levert niets op. De twee en hun vliegtuig lijken wel van de aardbodem verdwenen te zijn. Zijn ze in zee gestort? Of hebben ze nog een noodlanding kunnen maken en hebben ze nog enige tijd op een eiland in de buurt geleefd? Het is tot op de dag van vandaag een mysterie wat Earhart en Noonan is overkomen. Zowel hun vliegtuig als hun lichamen zijn nooit teruggevonden.

Zoeken
Enkele jaren later wordt Earhart doodverklaard. Maar dat wil niet zeggen dat de zoektocht stopt. De Amerikaanse organisatie The International Group for Historic Aircraft Recovery (TIGHAR) zoekt tot op de dag van vandaag nog naar Earhart. Sterker nog: begin deze maand startten ze op basis van nieuwe informatie weer een heel nieuwe zoektocht. Met op afstand bestuurbare onderzeeërs wordt gekeken of het vliegtuig misschien ergens op de bodem van een rif ligt. Vooralsnog zonder resultaat.

Noodlanding
TIGHAR is ervan overtuigd dat Noonan en Earhart een noodlanding hebben gemaakt op of nabij het eilandje Nikumaroro en dat Earhart deze in ieder geval overleefde. Recentelijk maakte de organisatie nog bekend dat Earhart na de landing nog radiosignalen uitzond. Earhart kan die alleen hebben uitgezonden wanneer haar vliegtuig zich boven water bevond. TIGHAR vermoedt dan ook dat Earhart op een rif wist te landen en daar vandaan haar signalen uitzond. Later is het vliegtuig mogelijk door hoger water van het rif gespoeld. Deze theorie wordt onderschreven door een vondst op het eiland Nikumaroro. Hier vonden onderzoekers potjes met huidverzorgingsproducten terug. De producten stamden uit de jaren ’30 en waren mogelijk bedoeld om sproetjes te verdoezelen. Earhart had – tot haar ongenoegen – sproetjes.

Maar het blijft bij theorieën en vermoedens. Want Amelia Earhart, Fred Noonan en hun vliegtuig zijn nog steeds niet teruggevonden. En daarmee is het één van de grootste mysteries uit de moderne geschiedenis.