fasten seatbelts

Tegen 2050 is de kans op flinke turbulentie tijdens trans-Atlantische vluchten zo’n veertig tot honderdzeventig procent groter dan nu het geval is. Dat voorspellen wetenschappers. De oorzaak van al die hobbeligheid? Klimaatverandering.

Wetenschappers van de universiteit van Reading en East Anglia simuleerden met behulp van een supercomputer de straalstroom boven de Noord-Atlantische Oceaan. De straalstroom is een sterke wind op vele kilometers hoogte. Vliegtuigen die in de straalstroom terecht komen of er te dichtbij in de buurt komen, kunnen te maken krijgen met turbulentie.

Meer turbulentie
In hun onderzoek keken wetenschappers voor het eerst hoe de toekomst van de straalstroom en dus de toekomst van turbulentie eruit ziet. En het plaatje is niet zo rooskleurig. De onderzoekers voorspellen dat de kans op flinke turbulentie tijdens trans-Atlantische vluchten tegen 2050 met zo’n 40 tot 170 procent toeneemt. Het is het meest waarschijnlijk dat het luchtruim waarin vliegtuigen altijd met significante turbulentie te maken krijgen tegen die tijd ongeveer twee keer zo groot is als nu het geval is. Ook neemt de gemiddelde sterkte van de turbulentie toe: met tussen de 10 en 40 procent. “Ons onderzoek suggereert dat we in de toekomst het ‘fasten seatbelts‘-logo vaker aan zullen zien gaan dan in de afgelopen decennia,” concludeert onderzoeker Paul Williams.

WIST U DAT…
…een vliegtuig nog deze lente zonder een druppel brandstof te verbruiken van de ene naar de andere kant van de Verenigde Staten gaat vliegen?

Winter
De onderzoekers richtten zich tijdens hun studie met name op schone turbulente lucht in de winter. Gebieden waarin een vliegtuig met turbulentie te maken krijgt, zijn dan niet te zien, omdat ze niet ‘gemarkeerd’ worden door bijvoorbeeld wolken. “Dit is zeer problematisch voor passagiersvliegtuigen, omdat schone turbulente lucht onzichtbaar is voor piloten en satellieten en vooral in de winter voorkomt,” vertelt onderzoeker Manoj Joshi.

Ironisch
De extra turbulentie is het resultaat van klimaatverandering: de opwarming van de aarde heeft ook invloed op de straalstroom. “De luchtvaart is deels verantwoordelijk voor de klimaatverandering,” stelt Williams. “Het is dan ook wel ironisch dat het klimaat wraak neemt door een turbulentere atmosfeer te creëren.”

Meer turbulentie heeft verstrekkende gevolgen, zo benadrukken de onderzoekers. Niet alleen voor passagiers, maar ook voor luchtvaartmaatschappijen. “Turbulentie verwondt honderden passagiers en bemanningsleden per jaar, soms zijn die verwondingen zelfs fataal. Het veroorzaakt ook vertragingen en beschadigt vliegtuigen. De totale kosten voor de maatschappij worden geschat op zo’n 100 miljoen pond (117 miljoen euro, red.). Een toename in de turbulentie maakt vliegen oncomfortabeler en vergroot het risico voor passagiers en bemanningsleden. Een andere route kiezen om turbulentie te vermijden kan de brandstofconsumptie en emissie van vervuilende stoffen vergroten, leiden tot meer vertragingen en uiteindelijk de prijzen van tickets doen stijgen.”